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Les paons femelles sont séduites par les ocelles, des "yeux" bleu foncé iridescents cerclés de vert ornant la traîne de plumes des mâles, qu'ils font vibrer lorsqu'elle est déployée en roue. C'est ce qu'ont déterminé des ornithologues dans une étude publiée mercredi.

Pendant la saison de reproduction, le paon fait vibrer ses 100 à 150 plumes de façon à faire apparaître les ocelles comme des yeux brillants immobiles sur un fond en mouvement, expliquent des chercheurs canadiens dans la revue américaine Plos One.

Et les mâles ayant les ocelles les plus iridescents séduisent le plus de paonnes, ont-ils observé grâce à une caméra haute vitesse qui a permis d'analyser les mouvements et les vibrations des plumes de la roue de quatorze paons.

Les scientifiques ont ainsi pu mesurer les vibrations de chaque plume en laboratoire.

Darwin déjà

Un scanner microscopique a également montré que les ocelles restaient immobiles, reliés entre eux par de micro-crochets, à l'instar des plumes pour voler. Cela permet de rendre leurs couleurs plus iridescentes que le reste du plumage qui vibre, selon les scientifiques.

De plus, cette étude montre que les mâles faisant vibrer leur plumage le plus longtemps doivent faire un plus grand effort musculaire, ce qui pourrait permettre de séduire des femelles plus exigeantes.

"Charles Darwin avait déjà observé que les paons faisaient vibrer leurs plumes pendant leur cour, mais il a fallu une équipe scientifique multidisciplinaire et des technologies avancées pour révéler la dynamique de ce comportement de séduction", a commenté Suzanne Kane, de l'université de Colombie britannique, au Canada.

ATS