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Pour les fidèles, il s'agit de s'approcher le plus près possible du char qui transporte la statue, avant de grimper sur les épaules du voisin pour embrasser la relique, ou la frotter avec un linge blanc.

KEYSTONE/AP/BULLIT MARQUEZ

(sda-ats)

Plus d'un million de personnes ont assisté lundi à Manille, en dépit de la menace d'attentats, à la procession annuelle du "Nazaréen noir". Il s'agit de l'une des plus impressionnantes manifestations de dévotion catholique.

Les fidèles sont convaincus que la statue du Christ à taille humaine, qui porte sur son épaule une grande croix noire, est dotée de pouvoirs miraculeux, qu'elle peut guérir les maladies ou apporter la bonne fortune.

Vos souhaits "seront exaucés si vous priez beaucoup", explique à l'AFP Lolit Gonzales, assise sur le trottoir après avoir à son tour participé à tirer le char transportant la statue. Autour, les foules tentent de s'approcher au plus près, avant de grimper sur les épaules du voisin pour embrasser l'icône, la frotter avec un linge blanc.

En souvenir des souffrances du Christ

Lolit Gonzales, une esthéticienne de 45 ans, est convaincue que le fait d'avoir participé à la procession il y a deux ans est ce qui lui a permis de guérir d'un problème au genou qui, selon les médecins, nécessitait une opération et des médicaments qu'elle ne pouvait se permettre.

Lundi, elle a participé à la procession pour être sûre que sa maladie ne revienne pas, car elle n'a aucune couverture santé et que son salaire est le seul de sa famille.

Beaucoup de fidèles ont suivi la procession pieds nus alors que le mercure dépassait les 30 degrés. Une marque de pénitence, pour figurer les souffrances de Jésus de Nazareth lors du chemin de croix.

Pouvoirs miraculeux

La statue est appelée le Nazaréen noir en raison de sa couleur sombre due, selon sa légende, à l'incendie du navire qui l'avait apportée du Mexique au début du XVIIe siècle.

La croyance en ses vertus miraculeuses a également été renforcée, au fil des siècles, par le fait qu'elle ait survécu à de nombreux autres incendies et séismes, de même qu'au bombardement de Manille en 1945.

Piété passionnée

Les catholiques philippins, qui représentent 80% de la population de l'archipel, vivent leur piété de façon souvent très passionnée, voire extrême.

Le président philippin Rodrigo Duterte, qui n'a jamais été très clair quant à ses convictions religieuses et ne se prive pas de critiquer la très influente Eglise philippine, a cependant adressé un message d'encouragement à tous les fidèles.

"Les prières ont toutes les chances d'être exaucées, car nous ne renonçons jamais à demander à Dieu de réaliser nos désirs", a déclaré le président. "Voici le témoignage phénoménal de la foi de millions de fidèles, qui expriment chaque 9 janvier leur gratitude, leurs suppliques et leur sacrifice au Nazaréen noir."

Crainte d'attentats

Le chef de la police nationale Ronald dela Rosa a plusieurs fois fait part de ses craintes que des extrémistes qui se sont revendiqués du groupe Etat islamique (EI) ne profitent de cet attroupement phénoménal pour commettre des attentats.

Plusieurs dizaines de personnes ont été brièvement arrêtées dimanche lors d'une perquisition dans un centre islamique de Manille. "Notre message aux millions de fidèles suivant le Nazaréen noir: n'ayez pas peur. Dieu est avec nous", a cependant déclaré M. dela Rosa.

Les Philippines comptent une importante minorité musulmane principalement établie dans le sud de l'archipel. Une rébellion séparatiste dans cette zone a fait plus de 120'000 morts depuis les années 1970.

Les principales organisations rebelles ont engagé des discussions de paix avec le gouvernement, et respectent un cessez-le-feu. Mais des factions dissidentes continuent de perpétrer des attaques, en particulier contre les catholiques.

Les forces de sécurité craignent notamment des représailles après la mort de Mohammad Jaafar Maguid, fondateur et chef du groupe armé Ansarul Khilafa Philippines, qui se réclame de l'EI.

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ATS