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La Nouvelle-Orléans - La nappe de pétrole provoquée par l'explosion d'une plateforme dans le golfe du Mexique a atteint les côtes de Louisiane, laissant présager l'une des pires marées noires de l'histoire des Etats-Unis. L'état d'urgence a également été proclamé sur les côtes de la Floride, Etat voisin.
Avec 800'000 litres de pétrole s'échappant chaque jour du puits de pétrole creusé par la plateforme qui a sombré le 22 avril, la catastrophe pourrait dépasser en ampleur celle de l'Exxon Valdez, la pire de l'histoire américaine, en 1989 au large de l'Alaska.
Poussées par de forts vents de sud-est, les premières plaques de pétrole ont touché jeudi soir les marais proches de l'embouchure du Mississippi. La circonférence de la nappe était évaluée au total à environ 960 km.
Les marais côtiers de Louisiane constituent un sanctuaire pour la faune, en particulier les oiseaux aquatiques. "Pour les oiseaux, c'est le pire moment: c'est la période de la reproduction et de la nidification", a observé l'association écologiste Audubon Society.
Des barrages flottants ont été déployés sur près de 50 kilomètres pour tenter d'endiguer la nappe de pétrole. Mais pour le gouverneur de cet Etat déjà sinistré par le passage en 2005 de l'ouragan Katrina, ce dispositif est insuffisant.
Le gourverneur a décrété l'état d'urgence et demandé le déploiement de 6000 réservistes de la Garde nationale. Le gouvernement américain a décrété la marée noire "catastrophe nationale", ce qui permet l'utilisation de moyens venant de tout le pays.
La nappe de pétrole menace aussi les Etats voisins du Mississippi, d'Alabama et de Floride. Le gouverneur de la Floride a du reste proclamé vendredi l'état d'urgence dans les comtés du secteur de Panhandle, sur la côte du golfe du Mexique, en raison de la menace de pollution.
La plateforme, exploitée par le groupe pétrolier britannique BP à 70 km des côtes, a coulé après une explosion et un incendie survenus deux jours plus tôt. Onze personnes sont portées disparues.

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ATS