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Madrid - Les pêcheurs ayant participé aux opérations de nettoyage de la pire marée noire de l'histoire espagnole fin 2002, après le naufrage du pétrolier Prestige, présentent des modifications de leur ADN. Ils souffrent également de problèmes pulmonaires, selon une étude publiée mardi.
L'étude, menée par des chercheurs espagnols entre septembre 2004 et février 2005 auprès de 501 marins-pêcheurs ayant participé au nettoyage et 177 ne l'ayant pas fait, a été publiée dans la revue américaine "Annals of Internal Medicine".
Elle montre que "les pêcheurs espagnols ayant participé au nettoyage de la marée noire sur les côtes ont une plus grande fréquence de symptômes respiratoires (...) et des altérations chromosomiques dans les lymphocytes, par comparaison avec ceux qui n'ont pas participé au nettoyage".
L'étude estime que "l'exposition aux sédiments de pétrole, même sur une courte période, peut avoir des effets négatifs sur la santé".
"Comme, malheureusement, des marées noires vont très certainement se produire encore, il est crucial que les autorités responsables des opérations de nettoyage prennent des mesures appropriées pour garantir la protection sanitaire de ceux qui participent à ces opérations", concluent les chercheurs, qui appellent à un "suivi systématique" de la santé des participants après le nettoyage.
Le pétrolier libérien Prestige, battant pavillon des Bahamas et chargé de 70'000 tonnes de fuel, avait coulé le 19 novembre 2002 au large de la Galice.
Quelque 50'000 tonnes d'hydrocarbures s'étaient échappées de la coque, polluant les côtes atlantiques espagnoles et dans une moindre mesure les côtes françaises et portugaises, sur des milliers de kilomètres. Plus de 300'000 volontaires, venus de toute l'Europe, avaient participé aux opérations de nettoyage. Le procès de cette catastrophe devrait avoir lieu début 2010.

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ATS