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La colonne de cendres s'élevait sur plusieurs kilomètres au-dessus du volcan.

KEYSTONE/AP STR/DAN AMARANTO

(sda-ats)

Une éruption du volcan Mayon aux Philippines est apparemment imminente. Les autorités ont élevé lundi d'un cran le niveau d'alerte, le portant à 4 sur une échelle de 5.

"Eruption dangereuse imminente": c'est ainsi que l'agence vulcanologique philippine classe désormais le Mayon, situé sur l'île de Luçon, dans le centre de l'archipel. Elle estime que le volcan pourrait entrer dans les prochains jours en éruption après deux semaines d'activité.

Lundi, un gigantesque nuage est apparu au-dessus du volcan après une forte explosion à la mi-journée. Il a plongé dans l'obscurité une zone évacuée par plus de 40'000 personnes. Une pluie de fines cendres et de sable s'est ensuite abattue sur la ville de Legazpi, qui compte 200'000 habitants. Les automobilistes ont dû allumer leurs phares et enclencher leurs essuie-glace.

Renato Solidum, directeur de l'Institut philippin de Volcanologie et de Sismologie (Phivolcs), a expliqué lors d'une conférence de presse à Manille qu'il s'attendait à ce que d'autres explosions surviennent. Il a aussi exhorté les avions à éviter la région, en raison du risque que représenterait une entrée de cendres dans les réacteurs.

Cône quasi-parfait

Célèbre aux Philippines pour la quasi-perfection de son cône, le volcan Mayon culmine à 2460 mètres. Il est entré en éruption une cinquantaine de fois au cours des 400 dernières années.

L'explosion la plus meurtrière s'est produite en 1814, lorsque 1200 personnes sont mortes sous des flots de lave. La ville de Cagsawa avait été rasée, à l'exception du clocher d'une église qui est aujourd'hui une attraction touristique majeure.

Les Philippines se situent sur la "ceinture de feu" du Pacifique. Des plaques tectoniques se rencontrent dans cette zone, ce qui produit une fréquente activité sismique et volcanique.

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ATS