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Solar Impulse a achevé mardi soir son premier vol intercontinental entre l'Europe et l'Afrique. L'avion solaire a atterri à 20h30 sur le tarmac de Payerne (VD) devant un millier de supporters.

Avec cette dernière étape effectuée par Bertrand Piccard de Madrid à Payerne via Toulouse, le premier vol intercontinental jamais réalisé par un avion solaire s'achève sur un succès, s'est réjoui le PDG de Solar Impulse André Borschberg lors d'une conférence.

La mission aller-retour pour le Maroc a comporté huit vols via Madrid, Rabat, Ouarzazate et Toulouse. Au total, l'appareil, dont le cockpit mono-place a été occupé tantôt par Bertrand Piccard, tantôt par André Borschberg a volé pendant treize heures et 29 minutes.

Suspense et froid

"Une équipe, deux continents, quatre pays, 6000 kilomètres et des dizaines de milliers de Marocains qui ont vibré pour l'énergie solaire, voilà le voyage en résumé", a déclaré Bertrand Piccard. "Il y a eu beaucoup de suspense. Ce vol a été un hymne à l'impossible qui devient possible".

"On se met des limitations dans sa tête, mais on peut aller beaucoup plus loin quand on a la mobilisation et l'énergie", a-t-il ajouté. Le Maroc lui aussi veut essayer l'impossible en créant la plus grande centrale solaire du monde.

Parmi les leçons de ce voyage, André Borschberg a souligné avoir eu très froid à 9000 mètres d'altitude. "Nous avons aussi appris à reculer avec des vents poussant le prototype en arrière", a-t-il relevé.

Avion de voyage

L'avion test, le HB-SIA sera sans doute amené à accomplir d'autres missions, a ajouté André Borschberg. A Dübendorf, la construction du deuxième appareil dit de voyage subit des retards en raison d'un longeron cassé, une pièce maîtresse de l'avion.

"On doit renforcer une partie de la structure. Cela nous laisse plus de temps à disposition pour préparer l'impossible", a déclaré André Borschberg. Le tour du monde en avion solaire est prévu dans deux ans et demi, en 2015, a annoncé Bertrand Piccard.

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ATS