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Mei Xiang, femelle panda géant du zoo de Washington, a donné naissance à deux bébés samedi. Il a deux ans, elle avait accouché du petit Bao Bao, devenu la coqueluche des visiteurs.

Le premier bébé est né à 17h34 (23h34 en Suisse), selon le zoo qui a annoncé cinq heures plus tard la naissance d'un deuxième. "Nous confirmons qu'un second bébé est né à 22h07 (02h07 GMT dimanche). Il à l'air en bonne santé", a écrit le zoo sur son compte Twitter, @NationalZoo.

Vingt-quatre minutes avant l'annonce de la première naissance, le zoo avait posté une courte vidéo de Mei Xiang perdant les eaux dans le petit enclos où elle avait été placée pour accoucher.

La mère avait été inséminée en avril avec du sperme congelé prélevé sur Hui Hui, un panda géant vivant dans un centre de conservation au Sichuan, en Chine. Une seconde insémination avait été faite avec le sperme d'un panda géant du zoo de Washington. Des tests ADN vont être pratiqués afin de déterminer qui est le géniteur.

Naissances rarissimes

En juillet, Mei Xiang, qui a déjà eu deux bébés ayant survécu, avait montré des signes de grossesse: dormant plus, mangeant moins, elle avait construit un nid et passait plus de temps dans sa tanière.

Il y a deux ans, Mei Xiang avait accouché d'un bébé mort-né quelques heures après la naissance de Bao Bao. Quelques mois plus tôt, elle avait aussi donné naissance à une petite femelle, mais celle-ci était morte six jours plus tard en raison d'un problème au foie.

Un autre bébé panda géant est né mardi en Malaisie, au zoo de Kuala Lumpur. Les naissances en captivité sont très rares pour cette espèce en danger, dont moins de 2000 spécimens subsistent en liberté, selon le World Wildlife Fund (WWF).

ATS