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Le relais féminin 4 x 100 m met du piment dans la vie de la natation et de l'athlétisme suisses.

Lequel des deux quatuors sera-t-il le meilleur aux JO de Rio? Les responsables de Swiss Swimming et de Swiss Athletics ont lancé les paris.

"Nous visons une place dans les douze premières. Si nous faisons mieux que les athlètes, Peter Haas (le chef du sport d'élite à Swiss Athletics, ndlr) m'offrira un bon repas au Tessin, sinon ce sera à moi de payer", a expliqué Steffen Liess, le chef de la délégation des nageurs à Rio. Le quatuor des ondines (Maria Ugolkova, Sasha Touretski, Danielle Villars et Noémi Girardet) a établi un nouveau record de Suisse du 4 x 100 m nage libre il y a deux mois et demi en 3'41''76, aux Championnats d'Europe de Londres. Un chrono qui lui a permis d'atteindre la 7e place de la finale, le meilleur résultat helvétique à ces joutes.

A Rio, pas question de finale, mais le record devra sans doute être abaissé encore pour espérer une place dans les 12 premières. Ce projet de relais, lancé il y a environ un an et demi, a le mérite d'apporter de nouvelles perspectives aux nageuses. En particulier à Noemi Girardet, ravie d'être de la partie, qui reconnaît qu'il est plus compliqué de se qualifier en individuel. En outre, "le relais nous enlève un peu de stress, car la pression est répartie entre plusieurs filles", explique-t-elle.

Contrairement à ses coéquipières, la Genevoise ne dispute que le relais au Brésil (séries samedi). Pour Danielle Villars en revanche, cette course par équipes représente un complément bienvenu au 100 m papillon, où elle espère aussi améliorer son record de Suisse, et passer si possible en demi-finales. "Le relais est très intéressant. Nager en équipes, pour un pays, nous apporte une fierté supplémentaire", relève la Zurichoise. "Nous voulons prouver que nous sommes mieux qu'une petite nation."

En athlétisme, les protégées du 4 x 100 m cornaqué par Laurent Meuwly ont elles aussi récemment battu le record national, en demi-finale des Européens à Amsterdam (42''87, puis 43''00 en finale, 5e place). Ce projet de relais entraîne également une belle émulation. Comme entre Steffen Liess et Peter Haas...

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ATS