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Probable trafic d'êtres humains: des agents de police enquêtent à San Antonio (Texas) où neuf personnes ont trouvé la mort alors qu'elles étaient confinées dans la remorque d'un camion où la température avoisinait les 65 degrés Celsius.

KEYSTONE/AP/ERIC GAY

(sda-ats)

Huit hommes, vraisemblablement des migrants en situation irrégulière, ont été retrouvés morts dimanche à l'intérieur de la remorque d'un poids lourd en stationnement à San Antonio, au Texas, ont annoncé les autorités. Un neuvième homme est décédé à l'hôpital.

Les blessés, dont 17 grièvement, ont été hospitalisés, ont précisé le chef de la police locale, William McManus, et les pompiers. Ils souffrent de coup de chaleur et de déshydratation et certains sont dans un état "extrêmement critique". Le chauffeur du camion, un homme de 60 ans originaire de Floride, a été inculpé lundi pour avoir acheminé des étrangers en situation irrégulière.

La climatisation dans la remorque ne fonctionnait pas. Les personnes à l'intérieur étaient "chaudes au toucher" et leurs battements cardiaques dépassaient les 130 par minute, a rapporté le chef des pompiers Charles Hood.

Ce dernier a aussi estimé que la température à l'intérieur de la remorque pouvait avoir atteint 65 degrés Celsius, la comparant à "un four". "Si ce camion avait passé la nuit à cet endroit" sans être découvert, "il n'y a pas de doute que nous aurions perdu la totalité" des personnes qui s'y trouvaient, a ajouté le commandant des pompiers.

Au moins 39 personnes étaient confinées dans le véhicule. Le corps de l'une d'entre elles a été retrouvé ultérieurement dans un bois voisin, a indiqué la justice fédérale. Parmi ces personnes, il y avait au moins deux enfants, a précisé Charles Hood. Sur la chaîne de télévision CNN, William McManus a lui souligné que les morts étaient tous des hommes adultes.

"Trafic"

Il a ajouté que les images des caméras de sécurité sur le parking montraient que des véhicules étaient venus chercher certains voyageurs cachés dans la remorque.

"Nous avons été appelés par un employé du supermarché Walmart concernant ce camion garé sur leur parking. Il nous a dit que quelqu'un du camion lui avait demandé de l'eau. Il a apporté l'eau puis a appelé la police. Nous sommes arrivés, et nous avons trouvé huit morts dans le fond de la remorque", a raconté le policier au cours d'une conférence de presse. Le neuvième corps a été trouvé par la suite.

"Cela semble bien être un trafic d'êtres humains", a indiqué William McManus, parlant d'une scène "d'horreur". Le chauffeur du camion a été arrêté. Cet homme, âgé de 60 ans, originaire de Floride, doit être inculpé lundi, selon un communiqué de la justice fédérale.

Le gouverneur du Texas, Greg Abbott, a confirmé dans la soirée le bilan de neuf morts et a déploré "une tragédie bouleversante". "Le Texas continuera à fournir sa protection aux victimes qui ont été dépouillées de leurs droits les plus fondamentaux et appliquera toute la rigueur de la loi aux auteurs de ce crime méprisable", a déclaré le gouverneur.

"Pas isolé"

San Antonio est à deux heures de route de la frontière avec le Mexique et le temps était particulièrement chaud et sec ces derniers jours dans la région. Le département américain de la Sécurité intérieure et les agents de l'immigration participent à l'enquête avec les autorités locales.

"Ce n'est pas un incident isolé", a déclaré M. McManus, "cela se produit tout le temps". "Ils arrivent tard dans la nuit, sous couvert de l'obscurité parce qu'ils ne veulent pas être découverts".

Des dizaines de milliers de personnes en provenance du Mexique et d'Amérique centrale tentent chaque année d'entrer clandestinement aux États-Unis. En 2003, 19 migrants avaient trouvé la mort dans les mêmes circonstances, dans un camion surchauffé, tandis qu'ils étaient transportés du sud du Texas, près de la frontière, vers la ville de Houston.

ATS