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Greymouth - Les espoirs s'amenuisaient ce dimanche de retrouver vivants les 29 mineurs portés disparus deux jours après l'explosion dans une mine de Nouvelle-Zélande. Un incendie retardait les opérations de secours. La police s'est vigoureusement défendue d'avoir renoncé à intervenir.
"Ce n'est pas une opération qui se fait en un tour de main. Nous en sommes au deuxième jour. Nous n'avons aucune idée du temps que cela prendra, mais nous sommes toujours concentrés sur l'objectif de sortir ces gars de là", a déclaré ce dimanche le commandant de la police Gary Knowles.
Les responsables de la mine avaient annoncé samedi qu'un incendie était en cours sous terre et que la présence de gaz toxiques empêchait les opérations de secours.
Aucun contact avec les mineurs n'a été établi depuis l'explosion, survenue vendredi après-midi dans cette mine de charbon, Pike River, située dans une région minière isolée, sur la côte ouest du sud de la Nouvelle-Zélande.
Gary Knowles a fermement démenti que les équipes de secours aient renoncé à tout espoir de sauver les mineurs, et qu'elles hésitaient donc à entrer dans la mine.
Selon Peter Whittall, directeur de la mine, les échantillons recueillis montrent que "nous avons un dégagement de chaleur sous terre, ce qui signifie qu'il y a une combustion de matériaux et que cela produit des gaz".
M. Whittall a précisé qu'il pourrait ne s'agir que de charbon se consumant lentement, plutôt que de grandes flammes, mais a souligné que l'incendie générait du monoxyde de carbone, un gaz très toxique.
Trevor Watts, responsable des secours dans les mines de Nouvelle-Zélande, a qualifié la mine de "baril de poudre" et jugé que l'environnement sous terre devait être actuellement "explosif".
Les 29 mineurs sont probablement coincés dans un tunnel à seulement 150 mètres de la surface, mais à 2,5 kilomètres de l'entrée de la mine. Les disparus sont âgés de 17 à 62 ans: ce sont 24 Néo-Zélandais, deux Australiens, deux Britanniques et un Sud-Africain.

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ATS