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Alger - Onze gendarmes algériens ont été tués mercredi dans une embuscade d'insurgés d'Al Qaïda dans le Sahara, ont rapporté le quotidien El Watan et une source proche des services de sécurité. Il s'agit de l'opération la plus meurtrière jamais engagée par la guérilla islamiste dans ce vaste désert.
L'attaque du convoi de gendarmes s'est produite à l'aube près de Tinzaouatine, dans la wilaya de Tamanrasset, à la frontière malienne, a rapporté "El Watan" sur son site internet. Le lieu de l'embuscade n'est pas proche des installations de pétrole ou de gaz algériens.
Les informations d'"El Watan" ont été confirmées par une source proche des services de sécurité mais n'ont donné lieu à aucune réaction officielle. Les activistes d'Al Qaïda au Maghreb islamique (AQMI) n'avaient encore jamais mené d'opération si meurtrière dans le Grand Sud désertique.
Après des années de désaccords et d'inaction, l'Algérie, le Mali, la Mauritanie et le Niger ont ouvert en avril un quartier général commun à Tamanrasset, non loin des zones où les activistes sont actifs.
Les pays occidentaux affirment que si rien n'est fait, les activistes d'Al Qaida pourraient établir dans de vastes portions du Sahara un sanctuaire leur permettant de préparer des attentats meurtriers.
Les rebelles du Sahara n'avaient jusqu'ici pas pu lancer d'attentat de grande envergure, concentrant leurs efforts sur l'enlèvement d'étrangers, qu'ils ont libérés moyennant rançon. Ce sont notamment eux qui avaient enlevé en janvier 2009 un couple de touristes suisses, avec une Allemande et un Britannique - ce dernier ayant été tué.
Leurs seules opérations d'envergure à ce jour dans la région l'ont été dans la capitale de la Mauritanie, Nouakchoot, avec l'assassinat en juin 2009 d'un humanitaire américain et un attentat suicide contre l'ambassade de France en août, qui a fait trois blessés.

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ATS