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Les voitures emportées par les torrents et maculées de boue témoignaient de la violence des intempéries qui ont touché la Macédoine, notamment les faubourgs de la capitale Skopje.

KEYSTONE/EPA/NAKE BATEV

(sda-ats)

Au moins vingt et une personnes sont mortes dans les faubourgs de la capitale Skopje samedi lors de violents orages qui ont provoqué coulées de boue et inondations-éclair dans la capitale macédonienne. Selon les premières informations, les victimes ont péri noyées.

La ministre de la Santé Nikola Todorov a annoncé ce bilan et déploré une "catastrophe d'ampleur sans précédent" devant la presse. Le gouvernement macédonien a décrété une situation d'urgence. Le commissaire européen à l'Elargissement Johannes Hahn a déclaré, de son côté, que l'Union européenne se tenait prête à aider la Macédoine, pays candidat à l'adhésion.

Ces orages ont été accompagnés de vents qui soufflaient à plus de 70 km/h. Ils ont particulièrement touché les faubourgs nord-est de la capitale macédonienne, provoquant des glissements de terrain et des coulées de boue.

La majorité des victimes sont des habitants des villages de Smilkovci, Singelic, Stajkovci et Aracinovo, dans les faubourgs de Skopje. Une centaine de personnes ont aussi été blessées, la plupart légèrement, selon les médias.

Pic dans la nuit

La pluie a commencé à tomber à 17h30 samedi soir pour ne s'arrêter que vers 09h30 dimanche. Mais c'est dans la nuit que le pic de la tempête a été atteint.

En l'espace de deux heures, 93 litres d'eau par mètre carré sont tombés sur Skopje, soit la moyenne pour un mois d'août entier, selon l'Institut hydrométéorologique national. Plus de 800 impacts de foudre ont été relevés lors des deux premières heures de la tempête.

Dans les faubourgs sinistrés, l'eau a atteint 1,5 mètre de hauteur par endroits, selon les médias. Les voitures emportées par les torrents et maculées de boue témoignaient de la violence des éléments.

Météo incertaine

L'armée et la police macédoniennes menaient dimanche des opérations de recherche de survivants ou d'autres victimes.

Les autorités municipales ont appelé la population à éviter de sortir dans les rues, et surtout de circuler en voiture, tant que la situation ne sera pas normalisée. Plusieurs artères de la capitale macédonienne ont été inondées. La circulation sur l'autoroute périphérique, qui passe non loin des faubourgs sinistrés, a été interrompue.

"C'est une catastrophe, nous n'avons jamais vécu une telle chose", a déclaré le maire de Skopje, Koce Trajanovski. La météo prévoit un temps instable en Macédoine et de possibles nouvelles averses, accompagnées de vents forts.

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ATS