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Les neuf mineurs pris au piège depuis jeudi dans une mine artisanale de cuivre au sud du Pérou ont été dégagés mercredi sains et saufs, a constaté l'AFP. Ils ont commencé à sortir à pied du tunnel de la mine vers 07h00 locales (14h00 suisses).

Les rescapés portaient des lunettes noires pour protéger leurs yeux de la lumière et étaient enroulés dans des couvertures. L'un d'eux portait un masque à oxygène et marchait avec difficulté, soutenu par deux secouristes.

Les mineurs ont été accueillis à leur sortie à l'air libre par leurs familles et le président péruvien Ollanta Humala. Celui-ci avait passé la nuit sur le site et s'était entretenu avec les neuf hommes la veille par le biais d'un tube de métal qui a été leur seul contact extérieur pendant près d'une semaine.

"Mission accomplie" a déclaré le président, alors que les secouristes agitaient un drapeau péruvien. Il a ajouté que "le meilleur traitement médical pour ces compatriotes est de retrouver leurs familles".

Petit coup de semonce

Les mineurs, âgés de 22 à 59 ans, étaient emprisonnés sous terre depuis jeudi dans la mine artisanale de cuivre Cabeza de Negro, sur une montagne de la région d'Ica, à 325 km au sud de Lima. Les opérations de secours ont été ralenties jusqu'au dernier moment par des éboulis, obligeant les secours à renforcer le tunnel de la mine avec des troncs d'arbres.

Le président Humala a exhorté les mineurs illégaux à "retrouver le droit chemin et régulariser" leurs activités, alors que l'activité minière illégale est florissante au Pérou. Le pays est l'un des premiers producteurs mondiaux d'argent, de cuivre et d'or.

Selon des chiffres officiels, 52 personnes ont péri en 2011 dans des accidents miniers. Ceux-ci font en moyenne soixante victimes par an.

La Défense civile de la région d'Ica a appelé pour sa part à sévir durement contre les mines artisanales plus ou moins légales, exploitées hors des normes de sécurité et présentant donc des risques accrus d'accidents.

ATS