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Le pétrolier iranien en flammes au large de la Chine.

KEYSTONE/EPA SOUTH KOREA COAST GUARD/SOUTH KOREA COAST GUARD

(sda-ats)

Le pétrolier iranien en flammes au large de la Chine risque d'exploser ou de sombrer, ont averti les autorités lundi. Le corps d'un des 32 membres d'équipage disparus a été retrouvé.

Le tanker Sanchi, avec 136'000 tonnes d'hydrocarbures légers (condensats) à son bord, a pris feu samedi soir après une collision avec un navire de fret chinois. Le pétrolier est toujours en proie à un brasier d'où s'échappent des volutes de fumée noire, selon les dernières images diffusées par les autorités.

Les secouristes tentant de venir en aide à l'équipage, qui compte 30 Iraniens et deux Bangladais, ont été repoussés par les nuages toxiques, a indiqué lundi le ministère chinois des Transports. Le pétrolier sous pavillon panaméen, long de 274 mètres, "risque d'exploser ou de sombrer", selon la même source.

Un premier corps non identifié a, par ailleurs, été retrouvé, a annoncé lundi Lu Kang, un porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères. "L'environnement et les conditions en mer ne sont pas très propices aux opérations de recherche et de secours", a-t-il précisé lors d'une conférence de presse régulière.

"Nous sommes en train de voir comment éviter toute autre catastrophe", a-t-il ajouté en référence aux fuites d'hydrocarbures dans la mer.

Menace sur la vie marine

L'accident est survenu à environ 300 kilomètres au large de Shanghai (est). Le tanker se dirigeait vers la Corée du Sud. Il appartient à la National Iranian Tanker Company (NITC), l'opérateur administrant la flotte de navires pétroliers de l'Iran, a indiqué le ministère iranien du Pétrole.

Selon lui, la cargaison était constituée de produits destinés à la firme sud-coréenne Hanwha Total (coentreprise entre le français Total et le conglomérat sud-coréen Hanwha). Le navire et son chargement étaient assurés, ont précisé les autorités iraniennes.

Le navire de fret chinois naviguait, lui, sous pavillon hongkongais et transportait 64'000 tonnes de céréales américaines vers la Chine, selon le ministère chinois des Transports.

Les experts environnementaux s'inquiètent déjà d'une possible catastrophe écologique liée aux fuites d'hydrocarbures. Greenpeace s'est déclarée "préoccupée par les potentiels dégâts environnementaux provoqués par le million de barils de pétrole brut à bord".

"Il est très probable que cela va détruire toute vie marine dans une vaste zone", a indiqué à l'AFP Wei Xianghua, spécialiste de l'environnement à l'université Tsinghua à Pékin.

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ATS