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Après 15 jours de silence, le robot européen Philae, installé sur la comète "Tchouri", est parvenu à nouveau à communiquer jeudi avec la sonde Rosetta. La discussion a duré une vingtaine de minutes.

Il s'agit d'"une nouvelle très encourageante pour la suite de la mission de Philae", puisque la comète 67P/Tchourioumov-Guérassimenko arrivera à son périhélie (le point le plus proche du Soleil) dans la nuit du 12 au 13 août prochain, a communiqué vendredi le Cnes, l'agence spatiale française. Philae n'avait pas donné de ses nouvelles depuis le 24 juin et les équipes de l'Agence spatiale européenne (ESA) responsables du robot commençaient à s'inquiéter.

Après sept mois d'hibernation, le robot-laboratoire s'était réveillé le 13 juin. Depuis, il peine à établir une communication satisfaisante avec Rosetta qui escorte la comète mais reste à une distance respectable d'elle pour ne pas être perturbée par les jets de gaz et de poussière qu'elle envoie.

Le huitième contact, jeudi soir, a duré plus longtemps que les autres. Surtout, il est resté stable pendant 12 minutes et le robot a pu envoyer des données.

Commande à distance

"Cette liaison est de loin le meilleur créneau obtenu, avec très peu de coupures. Elle est de bon augure pour la suite, puisqu'une telle qualité de communication permettrait aux équipes de prendre la main sur Philae et de le commander alors que, jusqu'à maintenant, le robot se réveille, s'éteint et travaille de façon autonome", a souligné le Cnes.

Philae est doté de dix instruments. Les scientifiques espèrent qu'il permettra de trouver des molécules organiques complexes qui pourraient donner des clefs sur l'apparition de la vie sur Terre.

Le robot a réalisé le 12 novembre dernier une première historique en atterrissant sur le noyau de la comète 67P/Tchourioumov-Guérassimenko. Il a pu travailler pendant soixante heures avant de s'assoupir faute d'un ensoleillement suffisant pour permettre à ses batteries solaires de fonctionner.

ATS