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Les baleines se sont échouées sur la plage de Farewell Spit, dans l'extrême nord de l'île du sud de la Nouvelle-Zélande.

KEYSTONE/AP New Zealand Herald/TIM CUFF

(sda-ats)

Plus de 400 baleines-pilotes se sont échouées dans la nuit de jeudi à vendredi sur une plage de Nouvelle-Zélande. Près des trois quarts des mammifères sont morts, a annoncé vendredi le service de protection de l'environnement.

D'après les autorités, il s'agit du troisième plus important échouage collectif de baleines jamais recensé en Nouvelle-Zélande, où de tels événements sont relativement fréquents. L'incident s'est produit sur la plage de Farewell Spit dans la région de Golden Bay, dans l'extrême nord de l'île du sud.

"Vu le nombre de baleines qui sont déjà mortes, on peut présumer que celles qui sont encore en vie sont en très mauvais état de santé", a estimé un porte-parole du service de la protection de l'environnement, auprès de Radio New Zeland. Les secouristes s'affairaient vendredi pour repousser les survivantes vers le large. Mais les chances de succès semblent minces.

Il y a tant de cadavres dans l'eau que les volontaires ont du mal à reconduire les cétacés survivants vers le large, a poursuivi le porte-parole. "Les baleines mortes flottent ici et là et obstruent le chemin vers le large".

Echouages réguliers

La plage de Farewell Spit est régulièrement le théâtre d'échouages de baleines. Neuf au moins se sont produits au cours des dix dernières années, a rappelé le porte-parole.

Selon lui, s'il n'existe pas d'explication scientifique certaine de ce comportement, la géographie sous-marine du lieu serait en cause. "Au large de Farewell Spit, il y a une grande quantité de sable en forme de crochet et les eaux sont peu profondes. Une fois que les baleines sont entrées dedans il est très difficile pour elles d'en ressortir", a-t-il explliqué.

Les baleines-pilotes, ou globicéphales, peuvent mesurer jusqu'à six mètres de long. Elles sont l'espèce de baleines la plus répandue dans les eaux néo-zélandaises.

ATS

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