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Porto Rico évite à la dernière minute un défaut de paiement

Porto Rico a évité à la dernière minute un défaut de paiement en remboursant mardi une échéance de 354 millions de dollars (365 millions de francs) sur les 72 milliards de dollars que représente sa dette. Mais la santé économique de l'île demeure inquiétante.

La Banque gouvernementale de développement (GDB), qui fait office pour l'île de banque centrale, a confirmé dans un communiqué qu'elle avait "payé tout le principal et les intérêts sur certaines obligations émises par la GDB".

"Les remboursements effectués aujourd'hui (mardi) reflètent notre engagement à honorer nos obligations, en dépit des défis budgétaires auxquels nous faisons face, et montrent notre volonté d'aboutir à un processus de restructuration volontaire avec nos créanciers", a ajouté le président de la GDB, Melba Acosta Febo.

Exode des entreprises

"Mais, ne vous y trompez pas, la situation de Porto Rico en termes de liquidités est très difficile en dépit des mesures extraordinaires prises par le gouvernement pour y faire face", a-t-il averti. M. Febo a ainsi prévenu que certains des moyens financiers qui étaient initialement destinés à rembourser la dette d'entreprises publiques pourraient désormais être utilisés pour rembourser plutôt la dette publique.

Territoire rattaché aux Etats-Unis depuis la fin du XIXe siècle, Porto Rico, qui compte 3,5 millions d'habitants, a cumulé une dette de 72 milliards de dollars après plusieurs années de récession.

L'île ne dispose toutefois pas de la possibilité de restructurer sa dette en se plaçant sous un régime de faillite, à l'inverse des municipalités américaines. La crise économique a provoqué un véritable exil des entreprises installées sur l'île ainsi que de ses habitants dont 300'000 ont émigré lors de la dernière décennie.

Faillite en dernier recours

Le gouverneur de l'île a demandé mardi lors d'une audition devant le Congrès américain que Porto Rico dispose de la possibilité de faire faillite et restructurer sa dette pour éviter une situation "catastrophique". L'île a jusqu'ici évité de se retrouver en défaut mais "il n'y a plus d'argent", a affirmé le gouverneur Alejandro García Padilla. "La possibilité d'un défaut est très forte, si l'alternative est de ne plus pouvoir assurer les services essentiels afin de payer nos créanciers", a-t-il averti.

L'ONG "Jubilee 2000" qui s'occupe des questions d'endettement pour les pays pauvres, a indiqué qu'elle était "surprise" du fait que Porto Rico soit parvenu à honorer ses paiements. "Mais le prochain chapitre va vite s'ouvrir", a souligné son directeur Eric LeCompte en rappelant que l'île doit effectuer en janvier prochain un paiement de 957 millions de dollars.

Selon "Jubilee2000", plus de la moitié de la population vit désormais sous le seuil de pauvreté et 80% des enfants vivent dans des zones de forte paupérisation. "Cette crise affecte des citoyens américains et nous avons absolument besoin d'une solution qui rende cette dette soutenable et évite l'austérité", a ajouté M. LeCompte.

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