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Le tribunal de Milan a déclaré samedi prescrit le délit de corruption de témoin dont était accusé l'ex-chef du gouvernement italien Silvio Berlusconi dans le procès Mills. Ce verdict met fin à une procédure de près de cinq ans.

Le parquet avait requis cinq ans de prison, tandis que la défense réclamait l'acquittement, ou à défaut la prescription. Dans ce procès à multiples rebondissements, le Cavaliere était accusé d'avoir "acheté" pour 600'000 dollars des faux témoignages de son ex-avocat britannique David Mills dans deux procédures datant des années 1990.

Après s'être retiré quelque trois heures en chambre du conseil, la juge a annoncé en moins d'une minute la prescription du délit dans une salle d'audience bondée de journalistes. Le procureur, la mine défaite, a simplement déclaré à la presse: "Je veux juste m'en aller".

Multiples procédures judiciaires

David Mills avait déjà été reconnu coupable, dans un procès séparé, d'avoir reçu cet argent de M. Berlusconi. Il avait été condamné en février 2009 en première instance à quatre ans et demi de prison, peine confirmée en appel. La Cour de Cassation avait toutefois prononcé la prescription en février 2010, tout en dénonçant dans ses attendus l'existence d'un "cas de corruption gravissime".

Le Cavaliere est aux prises avec la justice de son pays depuis près de 20 ans. En 1997 et 1998, il a été condamné à trois reprises en première instance à un total de six ans et cinq mois de prison ferme pour corruption, faux en bilan et financement illicite d'un parti politique. Mais à chaque fois, il a ensuite été acquitté ou a bénéficié de la prescription.

Aujourd'hui, il est poursuivi à Milan dans trois autres procès: Rubygate pour prostitution de mineure et abus de pouvoir, Mediaset pour fraude fiscale, et Unipol pour "violation du secret de l'instruction", en raison de la publication par le journal appartenant à sa famille de retranscriptions de conversations couvertes par le secret de l'instruction.

ATS