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Le nom du site, Sambor Prei Kuk, signifie en khmer "le temple dans la forêt luxuriante" (archives).

KEYSTONE/EPA/MAK REMISSA

(sda-ats)

Elle a survécu à des siècles de pluies de mousson, aux bombes américaines et aux pillages. Au Cambodge, une cité ancienne datant du 6e siècle sort de l'ombre.

Le site de Sambor Prei Kuk, (en khmer, "le temple dans la forêt luxuriante"), a été classé en juillet au patrimoine de l'Unesco. Niché dans la forêt, ses 300 temples de briques sont souvent étreints par la mousse ou des racines géantes d'arbres tropicaux.

Dans la province de Kampong Thom, au bout d'une route cahoteuse, le site s'étend sur 25 km2. Il était resté jusqu'ici plus confidentiel qu'Angkor, la principale attraction touristique du pays. Mais les touristes commencent à affluer.

Sambor Prei Kuk était la capitale du royaume de Chenla, qui connut son apogée au 7e siècle. Le site a été découvert par des explorateurs français à la fin du 19e siècle, époque durant laquelle le Cambodge faisait partie de l'Indochine française.

La première cartographie des lieux a été réalisées dans les années 1920. "Au début, seize temples ont été découverts, puis le site a commencé à être nettoyé", explique l'archéologue Hang Than. Lors de la guerre du Vietnam voisin, qui a pris fin en 1975, des bombes américaines ont été lancées sur la zone, laissant des centaines de cratères.

Partenaires japonais

Puis après la chute du régime de Pol Pot (1975-79), la zone s'est retrouvée dans les années 1980 dans une poche occupée par des Khmers rouges refusant de rendre les armes. Ce n'est qu'à la fin des années 1990 que les efforts ont pu reprendre.

Avec l'aide de partenaires japonais, ont alors commencé plusieurs décennies de déblayage, avec coupes d'arbres et stabilisation des structures. Hang Than se félicite de "l'afflux de touristes étrangers et locaux" depuis le classement de son site à l'Unesco.

Infrastructures basiques

Ici, les infrastructures touristiques sont basiques pour l'heure. Arriver jusque-là est difficile, sur une route pleine de nids de poule, malgré une proximité relative (200 kilomètres) avec la capitale Phnom Penh.

"Nous avons été si surpris que ce site soit ajouté à la liste" de l'Unesco, se réjouit Mao Sambath, qui vend des fruits exotiques aux Chinois descendant des bus. "C'était très différent ici quand j'ai commencé à travailler. Je ne pense pas que sept guides suffiront désormais", explique Lay Alex, guide touristique depuis dix ans sur le site.

ATS