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Le cardinal George Pell fera face à la justice australienne le 26 juillet. Il a été inculpé fin juin pour "des délits d'agressions sexuelles anciennes" (archives).

KEYSTONE/EPA AAP/PAUL MILLER

(sda-ats)

Le cardinal George Pell, numéro trois du Vatican, est arrivé lundi en Australie. Il doit être entendu dans deux semaines pour des soupçons d'agression sexuelle.

Le pape François a accordé un congé au responsable des finances du Saint-Siège pour lui permettre d'assurer sa défense. Le prélat de 76 ans a été inculpé fin juin pour "des délits d'agressions sexuelles anciennes", sans aucune précision sur les faits supposés ni l'âge des victimes présumées. Il est convoqué le 26 juillet devant le tribunal de Melbourne pour une audience préliminaire.

Messages de soutien

Le cardinal Pell a atterri à Sydney et rapidement quitté l'aéroport. Son porte-parole a indiqué dans un communiqué qu'il ne ferait aucune déclaration, mais précisé qu'il était reconnaissant pour "les nombreux messages de soutien qu'il continue de recevoir".

"Quand il a été informé de son inculpation par la police de l'Etat de Victoria, le cardinal Pell a déclaré à Rome qu'il "rejetait catégoriquement les accusations, qu'il était complètement innocent et qu'il rentrerait en Australie pour se défendre", a-t-il dit. "Son retour aujourd'hui ne doit donc pas être une surprise", a-t-il ajouté.

4444 cas signalés

L'annonce de son inculpation fin juin avait coïncidé avec la fin d'une longue enquête nationale portant sur les réponses institutionnelles apportées en Australie aux abus sexuels commis sur des enfants. Elle a finalement été demandée par le gouvernement en 2012 après une décennie de pressions de la part des victimes.

La commission d'enquête royale a conduit pendant quatre ans ces investigations. Elle a recueilli des témoignages éprouvants de milliers de victimes.

L'avocate présidant ces travaux, Gail Furness, avait annoncé en février que 4444 faits de pédophilie avaient été signalés aux autorités de l'Eglise australienne. Et entre 1950 et 2010, "7% des prêtres étaient des auteurs présumés" d'abus sexuels sur des enfants.

Trois auditions

Le cardinal Pell avait été entendu trois fois dans ce cadre et avait reconnu devant la commission d'enquête avoir "failli" dans sa gestion des prêtres pédophiles dans l'Etat de Victoria dans les années 1970.

L'ecclésiastique avait été ordonné prêtre en 1966 à Rome, avant de revenir en Australie en 1971 où il avait gravi les échelons de la hiérarchie catholique.

Nommé archevêque de Melbourne en 1996, puis de Sydney en 2001, il avait été accusé en 2002 d'abus sexuels pour des faits présumés très anciens mais avait été innocenté par la suite. Il avait été choisi en 2014 par le pape François pour mettre davantage de transparence dans les finances du Vatican.

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ATS