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Un cosmonaute russe et deux astronautes américain et japonais de la Station spatiale internationale (ISS) sont revenus sur Terre vendredi à bord d'un vaisseau Soyouz. Ils ont réussi un atterrissage de nuit, fait rare, dans les steppes du Kazakhstan.

Oleg Kononenko, Kjell Norwood Lindgren et Kimiya Yui se sont posés avec succès sur Terre comme prévu à 14h12 (en Suisse) à bord de la capsule Soyouz TMA-17M, selon l'agence spatiale russe Roskosmos. Ils ont passé 141 jours en orbite et ont réalisé plusieurs expériences scientifiques visant notamment à contrôler des robots à distance.

Il s'agit du premier atterrissage de nuit d'une capsule Soyouz depuis novembre 2012, et le sixième du genre au total. "Bien sûr cela rend les choses plus compliquées, mais nos équipes sont entraînées pour travailler jour et nuit et par toutes les conditions météorologiques", a affirmé le porte-parole des contrôleurs de vol, Sergueï Talalassov.

Des imprévus

Les trois hommes avaient rejoint l'ISS à bord d'un Soyouz le 23 juillet malgré une défaillance capteur solaire lors du vol, un peu moins de six heures après son lancement depuis le cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan. Le capitaine de la mission, Oleg Kononenko aura passé avec cette mission un total de 533 jours dans l'espace, tandis qu'il s'agissait du premier séjour pour ses deux coéquipiers.

Leur arrivée dans le laboratoire spatial orbital était initialement prévue en mai. Elle avait été reportée de deux mois après la perte spectaculaire d'un vaisseau cargo Progress, qui avait brûlé dans l'atmosphère à cause d'une panne du lanceur.

Fans de Star Wars

Cet échec avait contraint un autre groupe de trois spationautes à prolonger d'un mois leur séjour à bord de l'ISS avant de pouvoir finalement revenir sur Terre le 11 juin.

Lors de leur mission, Oleg Kononenko, Kjell Norwood Lindgren et Kimiya Yui ont réalisé plusieurs expériences scientifiques. Ces fans de Star Wars avaient d'ailleurs choisi le robot R2-D2, un personnage de la saga, comme mascotte de leur mission.

Seize pays

La Russie fournit à l'ISS son principal module, où se situent les moteurs-fusées. Les vaisseaux russes Soyouz sont le seul moyen d'acheminer et de rapatrier les équipages de la station orbitale depuis l'arrêt des navettes spatiales américaines.

Seize pays participent à l'ISS, avant-poste et laboratoire mis en orbite en 1998 qui a coûté au total 100 milliards de dollars. Cette station spatiale est financée pour la plus grande partie par la Russie et les Etats-Unis.

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ATS