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Plus de 200 secouristes aidés de bulldozers tentaient vendredi de trouver des survivants dans le village brésilien ravagé par un tsunami de boue et de déchets toxiques. Le bilan de 17 morts devait s'alourdir. La rupture de deux barrages est à l'origine du drame.

L'accident s'est produit jeudi après-midi à une vingtaine de kilomètres de la ville coloniale de Mariana, dans l'Etat du Minas Gerais (sud-est). Avec la rupture du barrage Fundao, puis d'un second, le Santarem, une coulée de boue géante s'est rapidement répandue et a recouvert le village de Bento Rodrigues, peuplé d'environ 600 habitants.

Le village, où l'on dénombre également plus de 50 blessés, affichait vendredi un paysage de dévastation totale, selon un photographe de l'AFP sur place: maisons englouties par une boue rouge et épaisse, habitations détruites et voitures embourbées.

"Jeudi soir il y avait 17 morts, mais d'autres corps ont été trouvés", a indiqué Adao Severino Junior, commandant des pompiers de Mariana. "A cause des familles, qui ne sont pas toutes au courant, nous ne donnons pas encore le nouveau bilan. Il faut attendre".

Selon la défense civile, 122 maisons de Bento Rodrigues ont été englouties par le torrent de boue et 150 personnes ont été hébergées dans la nuit dans un gymnase de Mariana. La population de la ville a immédiatement fait des dons de matelas et d'eau minérale pour les sinistrés, réfugiés dans un gymnase municipal.

Secousses sismiques en cause?

Selon un porte-parole de la défense civile du Minas Gerais, "ce matin (vendredi), des bulldozers travaillent déjà pour dégager les routes obstruées par la coulée de boue et déchets miniers et permettre le passage des véhicules de secouristes. Les hélicoptères ont repris aussi le survol de la région".

Les villageois sont en majorité des employés de la compagnie minière Samarco, détenue à parts égales par le géant minier brésilien Vale et le groupe australien BHP Billiton. La Samarco a confirmé la disparition de 13 de ses employés dans cet accident dont les causes restent inconnues, a-t-il ajouté.

Première piste: deux petites secousses sismiques ont eu lieu dans la région jeudi à 14h12 et 14h13 locales, a indiqué à la radio CBN le professeur George Sandi, de l'observatoire sismologique de Brasilia. Le barrage de Fundao, où travaillaient 25 personnes, retenait des "boues toxiques de déchets minéraux sur une superficie équivalente à 10 stades de football", selon le président du syndicat local des mineurs Ronaldo Bento.

Coeur minier du Brésil

La présidente du Brésil Dilma Rousseff a proposé au gouverneur de l'Etat du Minais Gerais l'aide de l'armée et de la défense civile nationale. La compagnie Samarco s'est dite totalement mobilisée "pour assister les personnes et minimiser les dommages à l'environnement".

L'Etat du Minas Gerais est le coeur minier du Brésil depuis le XVIe siècle. L'exploitation de l'or, qui a fait sa richesse initiale, a été remplacée depuis par l'extraction de nombreux minerais, dont le fer, et de pierres semi-précieuses.

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ATS