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Darmstadt - La sonde européenne Rosetta a pu prendre plus de 400 images de l'astéroïde Lutetia qu'elle a survolé samedi. Elle a ainsi découvert "un nouveau monde" selon l'Agence spatiale européenne (ESA), qui s'est réjouie de ce "succès spectaculaire".
Des "images fantastiques" montrant beaucoup de cratères et de nombreux détails ont pu être prises, s'est félicité Holger Sierks, responsable de la caméra Osiris (Optical, Spectroscopic and Infrared Remote Imaging System) équipant la sonde.
"Un nouveau monde a été découvert par Rosetta qui occupera les scientifiques pendant des années", a-t-il ajouté lors d'une retransmission sur internet depuis le Centre européen d'opérations spatiales (Esoc) à Darmstadt. Il a précisé que "plus de 400 images" avaient été prises.
"Le survol a été un succès spectaculaire avec Rosetta effectuant un parcours sans faute", a résumé l'ESA dans un communiqué. "Il y a encore 24 heures, Lutetia était un étranger distant. Maintenant, grâce à Rosetta, c'est devenu un ami proche", ajoute l'ESA.
La sonde européenne Rosetta est passée samedi à 20h10 à 3142 km de la surface de Lutetia, un astéroïde de plus de cent kilomètres de diamètre, situé entre les orbites de Mars et de Jupiter. Il pourrait fournir des renseignements sur le passé du système solaire.
Lors du survol de Lutetia, Rosetta qui filait à une vitesse relative de 55.000 km/h, a collecté différentes données, mesurant notamment s'il existe des gaz ou des poussières autour de l'astéroïde ou si elle a un champ magnétique, afin de découvrir sa composition.
Lancée en 2004 sur les traces d'une comète avec laquelle elle a rendez-vous en 2014, Rosetta avait déjà, en 2008, fait une première incursion dans la principale ceinture d'astéroïdes qui réunit des dizaines de milliers de corps rocheux de formes et tailles diverses. La sonde avait alors pu s'approcher à 800 km d'un astéroïde plus petit, Steins, mesurant moins de 6 km de long.

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ATS