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Tennis - La République Tchèque et l'Espagne, tenante du trophée, se sont séparées sur le score de 1-1 à l'issue de la première journée de la finale de la Coupe Davis.
Sur la surface en dur de l'arène de Prague et devant 14'000 spectateurs enthousiastes, Tomas Berdych a mis à la raison Nicolas Almagro après cinq manches très accrochées 6-3 3-6 6-3 6-7 (5/7) 6-3. Plus tôt dans la journée, David Ferrer, no 5 mondial et no 1 espagnol en l'absence de Rafael Nadal, blessé, avait mis sur orbite les sien en battant Radek Stepanek en trois set (6-3 6-4 6-4).
Détendu et très en confiance, Almagro, 11e joueur mondial, a fait beaucoup souffrir Tomas Berdych. Mais le joueur no 5 au classement ATP a fini par tenir son rôle de leader de l'équipe tchèque, au prix d'un match marathon de presque quatre heures et qui s'est achevé peu avant minuit.
Bien soutenu par des milliers de supporters en bleu-rouge-blanc, le finaliste de Wimbledon 2010 a d'abord remporté la première manche, profitant de l'unique moment de faiblesse de l'Espagnol, trahi alors par son premier service. Mais Almagro a fait preuve d'une sérénité admirable en décrochant le deuxième set, grâce notamment à un jeu de fond de court et des retours de service impeccables.
Le 4e set s'est avéré le plus disputé de la partie, Berdych, qui menait pourtant 3-1, a cédé au jeu décisif sous les coups de son adversaire. Mais le Tchèque s'est battu de manière admirable dans la dernière manche pour remettre son pays à égalité.
"Je me suis beaucoup compliqué la situation au quatrième set où je n'ai pas réalisé un double break", a reconnu Berdych, en proie à une fatigue visible.
Le double de samedi s'annonce donc d'une importance capitale pour l'issue de la finale. Les capitaines Jaroslav Navratil et Alex Corretja ont annoncé respectivement les paires Ivo Minar-Lukas Rosol et Marcel Granollers-Marc Lopez. Tout porte à croire pourtant que du côté tchèque, ce match sera disputé par Berdych et Stepanek.
"Le double sera très difficile, nos adversaires forment un très bon tandem et seront bien reposés à la différence de nous", a déclaré Berdych. "Mais l'essentiel, c'est que les chances sont toujours ouvertes et que c'est dimanche qui décidera", a-t-il conclu.

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ATS