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La réplique du trois-mâts de La Fayette, la frégate "L'Hermione", a tiré 20 coups de canon à son arrivée samedi à Lunenburg, petite cité portuaire près d'Halifax, dans l'est du Canada. Plusieurs centaines de personnes étaient présentes pour accueillir le navire.

Cette frégate, symbole de l'amitié franco-américaine, a été accueillie à 10h00 locales (15h00 en Suisse) par plusieurs centaines de personnes, massées sur les quais du petit port de Lunenburg. "C'est la foule des grands jours, tous des amoureux de la voile", s'est réjoui Nicolas Chapuis, ambassadeur de France au Canada.

"Depuis deux siècles et les navires convoyant les immigrants, c'est le plus grand bateau à accoster à Lunenburg", a-t-il indiqué. Un peu plus tôt, une flottille d'une trentaine de bateaux était partie à la rencontre de "L'Hermione" et de ses cinq vaisseaux accompagnateurs.

A l'approche du petit port, les carillons de l'église Saint-John en surplomb des quais ont retenti. Bourgade aux maisons multicolores d'un peu moins de 3000 habitants, Lunenburg est nichée au creux d'une baie des côtes découpées de la Nouvelle-Ecosse.

L'accueil dans ce petit port "est très chaleureux et moins protocolaire" que lors des escales aux Etats-Unis, a de son côté estimé Brigitte Sol, porte-parole de la flottille accompagnatrice. "Après une légère brume à l'approche au petit matin, les festivités se sont déroulées sous un beau soleil", a-t-elle indiqué à l'AFP.

Long périple

Cette dernière escale de "L'Hermione" en Amérique du Nord est venue rappeler la célèbre bataille de Louisbourg, en 1781, au large de Lunenburg, en pleine guerre d'indépendance des Etats-Unis. "L'Hermione" et "L'Astrée", autre frégate française, avaient attaqué plusieurs bâtiments de la marine britannique qui ont finalement décidé de se rendre.

Cette escale canadienne, et principalement "dans le berceau de l'Acadie, marque une relation très forte avec la France", a encore souligné l'ambassadeur français Nicolas Chapuis.

La frégate, partie de l'Ile d'Aix, dans l'ouest de la France, le 18 avril, était arrivée à Yorktown le 5 juin. Elle avait ensuite remonté la côte est des Etats-Unis, faisant escale à Mount Vernon près de Washington, Annapolis, Baltimore, Philadelphie, hauts lieux de la révolution américaine, avant une arrivée triomphale à New York.

Le jour anniversaire de l'indépendance du pays le 4 juillet 1776, "L'Hermione" avait symboliquement navigué aux abords de la Statue de la Liberté, donnée par la France en 1884. La frégate était ensuite remontée en faisant escale à Newport, Boston et Castine avant de contourner la Nouvelle-Ecosse pour venir accoster à Lunenburg samedi.

A St-Pierre et Miquelon

"L'Hermione" devait hisser les voiles dimanche pour regagner la France. Son arrivée à Saint-Pierre et Miquelon est prévue jeudi, avant de retraverser l'Atlantique direction Brest où la frégate est attendue le 10 août prochain. "L'Hermione" originale avait coulé en 1793 au large du Croisic, en France.

ATS