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Un bateau d'observation des baleines a sombré dimanche au large de l'île de Vancouver avec 27 personnes à bord. A la fin des recherches, le bilan est de cinq morts et un disparu.

"Les recherches sont terminées, cinq personnes ont été retrouvées sans vie et une est (portéee) disparue", a indiqué le commandant Desmond James de la garde côtière canadienne.

Le dernier bilan fait état de 21 personnes sauvées sur les 27 personnes qui avaient pris place à bord du Leviathan II dimanche après-midi. Ils devaient faire une excursion au large de Tofino, une localité située sur la côte du Pacifique à l'ouest de l'île de Vancouver.

C'est dimanche avant 17h00 (02h00 lundi en Suisse) que le centre de secours a reçu un appel indiquant que le Leviathan II était en train de sombrer à environ 12 kilomètres au nord-ouest de Tofino. Pour une raison inconnue, le bateau d'observation marine de 20 mètres et doté de deux ponts, dont un extérieur, a chaviré par l'arrière dans des eaux de moins de 10 mètres de profondeur.

Après le drame, la proue du bateau pointait au-dessus du niveau de l'eau, bien apparente, a raconté au Vancouver Sun Lance Desilets, un guide touristique en mer. Autour de l'épave flottaient deux gilets de sauvetage et des effets personnels de passagers, comme des sacs à main ou des vêtements.

Pas des conditions inhabituelles

Dès l'annonce de l'accident, des bateaux ont convergé vers la zone pour participer aux recherches. L'un d'eux appartenant à la communauté autochtone Ahousaht a pu remonter huit personnes à bord, selon le journal de la côte ouest.

Le bateau croisait au large de Tofino, localité située sur la côte ouest de l'île de Vancouver, sur la côte pacifique du Canada, dans une zone prisée pour l'observation des cétacés particulièrement dans les baies de Clayoquot et de Barkley. La côte est découpée sur l'ouest de l'île de Vancouver avec de nombreuses îles ou récifs.

"Les creux était de 3 à 4 mètres, une mer forte, mais pas de vent et donc pas des conditions inhabituelles par rapport à celles que nous avons régulièrement", a déclaré John Forde, des croisières maritimes Tofino Whale à la télévision Global News.

Fin de saison

C'était une des dernières sorties de ce bateau d'une vingtaine de mètres. La saison d'observation des baleines touche à sa fin avec la fin des activités de la société Jamie's Whaling Station au 31 octobre.

En 1998, le bateau d'observation des baleines Ocean Thunder, avec 4 passagers à bord, avait "été envahi et poussé en travers par une grosse lame". Cet accident avait fait deux morts.

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ATS