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Le plus gros dinosaure fossilisé avec ses plumes, bien plus imposant que son illustre cousin, le vélociraptor, le prédateur effrayant des films "Jurassic Park", a été découvert en Chine. Zhenyuanlong Suni faisait deux mètres de long et avait de petits bras.

Il vivait au crétacé, il y a environ 125 millions d'années, selon une étude publiée jeudi dans Scientific Reports (Nature).

"Le fossile est si bien conservé que nous pouvons voir les plumes d'une grande partie de son corps, y compris une série de grandes plumes accrochées sur ses bras", explique Steve Brusatte de l'université d'Edimbourg en Écosse, coauteur de l'étude.

"Si vous aviez vu Zhenyuanlong vivant, je ne pense pas que vous auriez fait la différence entre lui et, disons un vautour", déclare le chercheur.

Avec ses grandes ailes accrochées sur ses petits bras, Zhenyuanlong ressemble plus à un monstrueux oiseau, à "un tueur en plumes et duvet", dit Steve Brusatte, qu'au vélociraptor de Jurassic Park, pourtant son proche cousin d'après l'étude.

Des ailes pour ne pas voler

La faute aux libertés scientifiques que la saga hollywoodienne a prises avec les dinosaures dans les années 1990. "Le gros problème avec Jurassic Park est que les vélociraptors y sont représentés avec des écailles", souligne le chercheur. "Cela est faux. Ils avaient des plumes comme Zhenyuanlong, et même des ailes."

Jusqu'à présent, les autres dinosaures à plumes retrouvés étaient de petits animaux, de la taille d'un chat, avec de longues pattes avant et de larges ailes couvertes de plumes. D'une taille beaucoup plus imposante, ce nouveau spécimen agrandit cette famille de dinosaures, mais pas seulement: il interpelle les paléontologues.

"Il soulève une grande question: pourquoi cet animal a-t-il des ailes? Elles ne lui servent en aucun cas à voler. Il est trop gros et ses bras sont trop courts", note Steve Brusatte.

"Peut-être qu'elles lui servaient à parader, ou à protéger ses oeufs dans le nid. Et peut-être que ces ailes n'ont pas évolué pour permettre le vol, mais pour une autre raison", s'interroge le chercheur.

"Il y a quelques années, la plupart des paléontologues auraient dit que les dinosaures ont, au cours de leur évolution, été dotés de plumes et d'ailes pour leur permettre de voler. Mais maintenant, nous ne sommes plus si sûrs", relève-t-il.

ATS