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Le feu de Soberanes a déjà coûté 208 millions de dollars (archives).

KEYSTONE/AP The Monterey County Herald/VERN FISHER

(sda-ats)

Le feu de Soberanes, près de Big Sur, l'un des hauts lieux touristiques de la Californie, est devenu l'un des plus chers de l'histoire de cet Etat de l'Ouest américain. Selon les autorités fédérales, il a déjà coûté 208 millions de dollars (204 millions de francs).

Maîtrisé qu'à 71%, il s'est déjà révélé plus cher à combattre que le Biscuit Fire, en 2002, qui avait coûté 165 millions de dollars, a indiqué une porte-parole du service fédéral des forêts (USFS).

"C'est l'un des plus chers de l'histoire de la Californie", estime également le porte-parole du centre national inter-agences des incendies (NIFC). Par comparaison, toute la saison des feux dans le pays en 2015 a coûté 2,1 milliards de dollars, d'après le site du NIFC.

Causé par un campement illégal, l'incendie de Soberanes brûle depuis deux mois. Il a ravagé 490 km2 de bois et collines de la forêt nationale Los Padres, une région très touristique. Près de soixante maisons ont été détruites et 410 sont encore menacées. Les résidents souffrent d'un air enfumé depuis des semaines.

En matière de superficie ravagée par les flammes, le feu dit de Rim en 2013 avait été plus dévastateur, avec plus de 1000 km2 détruits.

Sécheresse record

L'incendie de Soberanes s'est révélé coûteux, car il est situé "sur un terrain très accidenté où l'on ne peut pas envoyer de pompiers", qui doivent créer des contre-feux, en attendant qu'il arrive dans un terrain plus accessible ou contraire qu'il meurt dans une falaise ou crevasse, explique une porte-parole du service fédéral des forêts.

L'incendie a également pris des proportions dantesques "à cause de la sécheresse" record qui dure depuis cinq ans en Californie, l'Etat le plus peuplé des Etats-Unis, remarque la porte-parole. La moindre étincelle se propage à toute vitesse et lorsque les zones touchées sont dures à atteindre, "cela rend le feu plus cher à éteindre".

L'incendie a entraîné la fermeture de campings, de parties de la forêt Los Padres et de portions de la célèbre route 1 de Big Sur, connue pour son paysage spectaculaire de falaises surplombant le Pacifique, et a causé la mort d'un conducteur de bulldozer.

La saison des feux est pour l'instant moins dévastatrice sur l'ensemble du pays que celle de l'an dernier. Il y a toutefois 47 incendies très importants qui brûlent actuellement aux Etats-Unis, dont cinq en Californie, d'après le site du NIFC.

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ATS