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Un général nord-coréen deux étoiles est passé au Sud en 2015, a annoncé lundi le gouvernement sud-coréen. L'homme, dont quasiment aucun détail sur son identité n'a été donné, est le plus haut gradé du Nord à faire défection.

Avant sa défection, l'officier était responsable des opérations d'espionnage visant Séoul au sein du bureau général de reconnaissance nord-coréen, rapporte l'agence officielle sud-coréenne Yonhap.

L'information est tombée trois jours après l'annonce, par Séoul, de la défection jeudi de treize Nord-Coréens qui travaillaient dans un restaurant appartenant à l'Etat nord-coréen à l'étranger. Il y a déjà eu des cas de défections individuelles dans ces restaurants, mais c'est la première fois qu'autant de personnels d'un même établissement tirent leur révérence au même moment.

Tensions élevées

Il s'agissait de l'homme gérant l'établissement et de douze femmes. Des médias ont affirmé qu'ils travaillaient dans la ville portuaire de Ningbo, dans l'est de la Chine, et qu'ils étaient parvenus à gagner la Corée du Sud en transitant par un pays d'Asie du Sud-Est.

Ces défections surviennent à une période de tensions élevées dans la péninsule coréenne depuis le quatrième essai nucléaire du Nord au début janvier. Celui-ci a été suivi d'un essai de missile à longue portée en février.

Près de 30'000 Nord-Coréens sont parvenus à fuir au Sud la pauvreté et l'oppression qu'ils subissaient dans leur pays, en dépit des risques encourus. Le nombre de transfuges, qui a pu atteindre les 2000 personnes certaines années, a considérablement chuté depuis l'arrivée au pouvoir de Kim Jong-un en 2011.

Ceux qui parviennent à quitter la Corée du Nord ont généralement de la famille au Sud ou appartiennent à une élite ayant suffisamment d'argent et de relations pour entreprendre ce périple, selon des experts et des militants aidant ces transfuges.

ATS