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Un astéroïde de grande taille - près de 400 mètres de diamètre - frôlera mardi la Terre, en passant plus près que la Lune. Il donnera ainsi aux scientifiques une rare occasion d'étudier ce type d'astre.

C'est mardi à 23h28 GMT (mercredi à 00h28 heure suisse) que la distance sera la plus courte entre la Terre et 2005 YU 55. Seuls 323,469 km sépareront alors l'astéroïde de notre planète.

"C'est la première fois depuis 1976 qu'un objet de cette taille passe aussi près de la Terre. C'est une grande et rare occasion d'étudier un géocroiseur comme celui-ci", s'est réjoui l'astronome Scott Fisher, de la Fondation nationale des sciences.

L'orbite et la position de 2005 YU 55 sont bien connus des scientifiques, a ajouté Don Yeomans, du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa, en Californie. "Il n'existe aucun risque de collision de cet objet avec la Terre ou la Lune", a-t-il affirmé.

Télescope nécessaire

Plusieurs milliers d'astronomes, amateurs et professionnels, devraient suivre le passage de l'astéroïde, qui sera visible de l'hémisphère Nord. Il sera toutefois trop lointain pour être observé à l'oeil nu.

"Le meilleur moment pour l'observation sera probablement tôt dans la matinée du 8 novembre sur la côte Est des Etats-Unis. Il sera presque imperceptible, même à son point le plus proche. Il faudra donc un télescope de bonne taille pour pouvoir effectivement l'observer", a précisé Yeomans.

D'un noir profond, 2005 YU 55 appartient à la catégorie des astéroïdes de type C, composés essentiellement de carbone. Son passage devrait également fournir l'occasion d'en savoir plus sur sa composition précise et sa structure.

ATS