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Un randonneur a inopinément découvert dans les montagnes norvégiennes une épée viking vieille d'environ 1200 ans. L'objet est dans un très bon état de conservation.

Retrouvée sous des pierres dans une région du sud de la Norvège, l'arme effilée en fer de près de 80 cm remonte, à en juger par sa dimension et par sa forme, "au début de l'âge viking, vers la fin du VIIIe siècle", a indiqué jeudi Jostein Aksdal, archéologue de Bergen (ouest), où l'épée sera exposée à l'avenir.

"A cette époque, toutes les épées avaient beaucoup de valeur, car c'était une arme pour les personnes de rang élevé", a expliqué M. Aksdal. "La plupart des Vikings devaient se contenter d'un simple couteau ou d'une hache."

Quant aux raisons pour lesquelles l'arme se trouvait là en pleine montagne, les spécialistes n'ont pas encore forgé de théorie bien arrêtée.

Fouilles prévues

"Il y a peut-être une tombe, ou a-t-elle été laissée là par un négociant? A-t-elle été cachée pour une raison ou pour une autre? Les seules limites sont celles de l'imagination", souligne M. Aksdal. "Quelqu'un est-il mort sur place? Ou est-ce une agression, un vol, un meurtre, autre chose? Nous ne pouvons pas répondre."

C'est sans doute le froid sec qui a permis à l'épée d'être aussi bien conservée. "Sur place, les températures sont négatives pendant au moins six mois de l'année", a fait valoir M. Aksdal.

Le site sera fouillé plus amplement au printemps prochain quand la neige aura fondu.

Néfaste à bien des égards, le réchauffement climatique pourrait paradoxalement être un atout pour l'archéologie. "La fonte des neiges fait probablement que de plus en plus d'objets anciens refont surface", note l'archéologue.

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ATS