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Le retraité britannique Karl Andree, condamné au fouet en Arabie Saoudite pour possession d'alcool artisanal, va être "libéré d'ici une semaine", a annoncé le ministre britannique des Affaires étrangères Philip Hammond. Ce dernier était en visite à Ryad mercredi.

"Ravi d'annoncer que le Britannique Karl Andree va être libéré d'ici une semaine et retrouvera sa famille", a déclaré Philip Hammond sur son compte Twitter officiel après avoir notamment rencontré le roi Salmane d'Arabie Saoudite. "Bonne nouvelle depuis l'Arabie saoudite sur la libération d'ici une semaine de Karl Andree", a tweeté de son côté le Premier ministre britannique David Cameron.

Il y a deux semaines, la famille de ce Britannique de 74 ans avait appelé le dirigeant britannique à intervenir auprès de l'Arabie saoudite pour obtenir sa libération.

Karl Andree, qui vit depuis 25 ans dans ce pays où il travaillait dans l'industrie pétrolière, avait été arrêté en août 2014 à Jeddah (ouest) en possession de bouteilles de vin artisanal. Condamné à un an de prison qu'il a purgé, il devait aussi recevoir 350 coups de fouet, selon sa famille.

L'alcool est interdit dans le royaume saoudien, pays ultraconservateur où les femmes n'ont toujours pas le droit de conduire et doivent être couvertes de la tête aux pieds.

Echanges menacés

Cette libération intervient à une période délicate des relations entre le Royaume-Uni et l'Arabie saoudite. Début octobre, Londres s'est retiré d'un appel d'offres visant à moderniser le système pénitentiaire en Arabie Saoudite sur fonds de critiques sur la situation des droits de l'Homme dans ce pays.

Ces critiques ont poussé l'ambassadeur saoudien à Londres à émettre publiquement des inquiétudes, jugeant qu'elles menaçaient la coopération entre les deux pays.

"Si les importants liens commerciaux entre les deux pays sont désormais subordonnés à certaines idéologies politiques, alors ces échanges commerciaux vitaux seront menacés", a prévenu le prince Mohammed bin Nawaf bin Abdulaziz lundi, dans une tribune de presse inhabituelle.

L'Arabie saoudite est le plus important partenaire commercial du Royaume-Uni au Moyen-Orient et était son premier marché d'exportation pour l'armement en 2014.

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ATS