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Simon Pellaud a été le grand animateur lundi sur les routes de la Vuelta.

Le Valaisan a longtemps fait la course en tête, mais sans parvenir à s'offrir cette 3e étape, remportée par le Français Alexandre Geniez au Mirador de Ezaro.

Echappé dès les premiers kilomètres du jour avec six autres coureurs, l'espoir de IAM Cycling (23 ans) est parti tout seul à 58 km de l'arrivée, dans la première côte du jour, l'Alto de Lestaio (3e catégorie). Son pari (fou) n'a toutefois pas payé.

Simon Pellaud a certes longtemps et bravement résisté à ses poursuivants, mais il a fini par être rejoint et distancé à 23 km du but par le Français Alexandre Geniez et le Belge Pieter Serry. Formidable de ténacité, le grimpeur de Martigny a ensuite pu revenir sur le duo. Las pour lui, la montée finale au Mirador de Ezaro, aussi brève (1,8 km) que redoutable avec des passages à près de 30%, lui a été fatale. Et c'est au 32e rang qu'il a franchi la ligne, à 1'30 du vainqueur.

Même s'il n'a pas pu aller au bout de l'exploit, Simon Pellaud a marqué les esprits, lui qui avait déjà multiplié les attaques début août sur le Tour de l'Utah. Son esprit offensif aura sans aucun doute attiré l'attention des autres équipes du World Tour, sachant que IAM va disparaître en fin de saison et que le jeune Valaisan n'a pas encore de contrat pour l'année prochaine.

Tout devant, Alexandre Geniez a, lui, survécu à la montée au Mirador de Ezaro. Le Français de la FDJ a conservé sur la ligne 21 secondes d'avance sur l'Espagnol Ruben Fernandez (Movistar), qui s'est emparé du maillot rouge de leader.

Juste derrière, Alejandro Valverde (3e), Chris Froome (4e) et Esteban Chavez (5e) ont terminé à 26''. Parmi les autres favoris au classement général, Nairo Quintana (6e à 32'') a limité les dégâts, tandis qu'Alberto Contador (9e à 54'') a été le principal perdant du jour.

Simon Pellaud ayant lâché prise dans l'ascension finale, le meilleur Suisse du jour a été son coéquipier Mathias Frank. Le Lucernois s'est classé 19e à 1'11 du vainqueur.

Mardi, il y aura encore des ascensions lors d'une étape de moyenne montagne reliant Betanzos à San Andrés de Teixido sur 163,5 km. L'arrivée est jugée au sommet d'une côte classée en 2e catégorie.

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