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Le Français Gaël Monfils a décroché à Washington à 29 ans le titre le plus important de sa carrière.

Il concrétise ainsi les espoirs suscités par une première partie d'année très prometteuse, mais gâchée en juin par un virus.

Deux ans après son sacre à Montpellier (France) en 2014, le 17e mondial a terrassé Ivo Karlovic en trois sets (5-7 7-6 (8/6), 6-4) et plus de deux heures de jeu pour ajouter un sixième titre à son palmarès, de loin le plus retentissant par son importance, son scénario et sa signification.

Il s'agit en effet de son premier sacre dans un ATP 500, la catégorie de tournois la plus importante après les Grands Chelems et les Masters 1000, au terme d'une finale qui a longtemps paru lui échapper.

Face à l'inusable et surpuissant Karlovic, "La Monf" a bien failli mordre la poussière en deux petits sets: dans la première manche, il était mystifié par les services du Croate et, désemparé, se tournait régulièrement vers son entraîneur Mikael Tillström, comme pour trouver la solution face à ce déluge de 12 aces et de 91% de points remportés sur les premiers services.

Dans la deuxième manche, pendant que la machine Karlovic enchaînait les aces et les services gagnants, Monfils craquait le premier dans le onzième jeu avec deux double fautes et deux coups droits trop longs qui offrait le break à son adversaire.

A 6-5 en sa faveur, il ne restait donc plus à Karlovic (no 35), sacré le week-end dernier sur le gazon de Newport à 37 ans, et vainqueur de ses 70 jeux précédents de service depuis son arrivée à Washington, qu'à servir pour gagner le titre. Mais Monfils n'a pas craqué et l'a mis sous pression avec des retours agressifs: "Dr Ivo", impérial jusque-là, a alors perdu pied.

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ATS