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Les chevaux n'étant pas des ruminants, ils sont obligés de bien mâcher leur nourriture au moment où ils l'ingèrent, selon cette étude (image symbolique).

KEYSTONE/AP/MICHAEL PROBST

(sda-ats)

Bien qu'ils n'en fassent pas partie, les chevaux mâchent comme des ruminants, ont constaté des chercheurs zurichois. Leur mastication présente les mêmes mouvements rythmiques et réguliers que ceux de la vache, par exemple.

Les ruminants comme les moutons, les chèvres, les vaches, les cerfs, les lamas ou les chameaux régurgitent une grande partie de leur nourriture de la panse vers la bouche où elle est remâchée avec des mouvements caractéristiques. C'est ainsi que la nourriture peut être suffisamment fragmentée pour passer dans les autres poches de leur système digestif.

Ayant entrepris de comparer les mouvements de mâchoires de différents ruminants avec ceux d'autres herbivores, ces chercheurs de l'Université et de l'Ecole polytechnique fédérale de Zurich ont eu la surprise de constater que le cheval, en quelque sorte, rumine.

Cette similitude s'explique selon eux par le fait que le cheval, n'ayant pas de deuxième possibilité de broyer sa nourriture pour la rendre plus digeste, doit le faire immédiatement. Et des mouvements rythmiques et réguliers semblent les plus appropriés, selon ces travaux publiés dans le Journal of Experimental Zoology.

Pour ménager leurs dents

Les scientifiques se sont également demandé pourquoi les ruminants mâchent différemment lorsqu'ils ingèrent leur nourriture par rapport aux moments où ils ruminent. Leur hypothèse: pour ménager leurs dents.

Dans la matière végétale se trouvent en effet de la terre et d'autres impuretés susceptibles de provoquer une usure prématurée des dents. La nourriture serait donc dans un premier temps "lavée" dans la panse, puis régurgitée avant d'être mâchée en bonne et due forme. Des recherches supplémentaires devront toutefois étayer cette thèse, précise l'Université de Zurich dans un communiqué.

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ATS