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Identificata la regione del cervello che controlla la generosità: più attiva nelle persone empatiche e altruiste, si 'accende' quando si cerca un modo per aiutare il prossimo.

La scoperta, importante per comprendere alcune malattie psichiatriche caratterizzate da un comportamento fortemente antisociale, è pubblicata dall'Università di Oxford e dall'University College di Londra (Ucl) sulla rivista dell'Accademia americana delle scienze (Pnas).

"I comportamenti pro-sociali finalizzati ad aiutare il prossimo sono fondamentali per le interazioni umane, per creare legami sociali e coesione, ma finora sapevamo poco su come e perché nascessero", spiega la coordinatrice dello studio, Patricia Lockwood. "Sebbene le persone abbiano una forte inclinazione ad avere comportamenti pro-sociali - aggiunge la ricercatrice - ci sono notevoli differenze da individuo a individuo. L'empatia, cioè la capacità di mettersi nei panni degli altri per capire il loro punto di vista, è stato indicato più volte come il motore dei comportamenti pro-sociali, ma noi volevamo capire come e perché le due cose fossero collegate".

Per fare luce sulla questione, i ricercatori hanno usato la risonanza magnetica per monitorare l'attività del cervello di un gruppo di volontari a cui era stato chiesto di eseguire un test che consisteva nell'individuare dei simboli che potessero comportare una gratificazione, per sé o per gli altri. "Una specifica parte del cervello, chiamata corteccia cingolata subgenuale anteriore, è risultata essere l'unica regione attivata quando si impara ad aiutare gli altri", afferma Patricia Lockwood. "In ogni modo - precisa - questa regione cerebrale non è ugualmente attiva in tutte le persone. I soggetti che si definiscono più empatici sono quelli che apprendono più velocemente il modo per aiutare gli altri: inoltre mostrano una più intensa attività dei neuroni della corteccia cingolata subgenuale anteriore mentre fanno del bene al prossimo".

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SDA-ATS