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È stato scoperto il più distante ammasso di galassie mai osservato: si trova a 11,1 miliardi di anni luce e, oltre a rappresentare un nuovo record cosmico, spinge indietro di 700 milioni di anni la data di nascita di formazioni di questo tipo.

Si chiama CL J1001 ed è descritto sull'Astrophysical Journal dal gruppo coordinato da Tao Wang, della Commissione francese per le energie alternative e per l'energia atomica (Cea).

Anche le immagini dell'ammasso di galassie sono particolarmente significative perché questo lontanissimo gigante cosmico è stato immortalato subito dopo la nascita: nessuno, prima d'ora, aveva mai visto nulla di simile.

"Sembra che lo abbiamo colto in una fase critica, subito dopo il passaggio da un insieme di galassie sparse a un agglomerato ancora molto giovane, ma completamente formato", ha detto uno degli autori della ricerca, David Elbaz.

Ad aumentare l'interesse c'è anche il fatto che si tratta di una vera e propria fucina di stelle, con un "tasso di natalità" straordinario: "finora - ha detto Wang - non era stato osservato nulla di simile".

Al centro dell'ammasso si trovano ben undici galassie di grande massa, nove delle quali stanno vivendo un impressionante baby boom, con la nascita di 3000 stelle simili al Sole ogni anno.

La scoperta suggerisce che nelle galassie ellittiche che popolano gli ammassi come questo le stelle si formino in periodi più brevi ma intensi, rispetto a quanto accade alle galassie "solitarie".

Osservare tutto questo è stato possibile grazie a un esercito di strumenti, nello spazio e sulla Terra, come i telescopi spaziali Chandra e Spitzer, entrambi della Nasa, il celebre telescopio spaziale Hubble, gestito da Nasa e Agenzia Spaziale Europea (Esa), i telescopi spaziali europei XMM-Newton ed Herschel; dei telescopi basati a Terra sono entrati in azione Alma e il Very Large Telescope dell'Osservatorio europeo meridionale, entrambi sulle Ande cilene.

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SDA-ATS