A nova corrida do ouro: investidores ocidentais compensam fraca demanda oriental

Barras de ouro foram enviadas da Ásia para cofres nos EUA e Londres, via refinarias na Suíça, para apoiar a crescente demanda por fundos negociados na bolsa de ouro Keystone

Warren Buffett sempre zombou das pessoas que investiam em ouro, falando que o metal era algo inútil que “é cavado do solo na África ou em algum lugar” e um caminho de “insistência no medo”. Este ano, no entanto, o “sábio de Omaha” juntou-se a investidores, incluindo o maior fundo de proteção do mundo, o Bridgewater Associates, na compra da última corrida do ouro – operação que ajudou a empurrar os preços do metal para a alta recorde do verão.

Este conteúdo foi publicado em 11. outubro 2020 - 09:00
Henry Sanderson em Londres e Benjamin Parkin em Mumbai

Durante o segundo trimestre, a Berkshire Hathaway de Buffett comprou uma participação de $ 565 milhões (CHF522 milhões) na Barrick Gold, a segunda maior mineradora de ouro do mundo. As ações da Barrick, companhia que minera na África, América Latina e Estados Unidos, subiram 37% desde o início de abril. Também no segundo trimestre, a Bridgewater investiu em fundos negociados em bolsa (ETFs) lastreados em ouro - que permitem aos investidores comprar ouro físico como uma ação - no valor de US $ 316 milhões, segundo documentos da empresa.

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O interesse de investidores ocidentais desencadeou um aumento no preço do ouro de uma baixa de $1.160 no verão de 2018 para uma alta recorde de $ 2.073 em agosto, tornando o metal precioso um dos ativos financeiros de melhor desempenho do planeta. Os temores crescentes sobre o impacto econômico do coronavírus e os rendimentos negativos dos títulos resultaram em mais de US $ 60 bilhões investidos em ETFs lastreados em ouro este ano, 50% a mais do que em 2009 durante a crise financeira.

A pandemia convenceu os investidores de que o ouro entra em seus portfólios como uma proteção contra mercados de ações incertos, taxas de juros extremamente baixas e queda na produção econômica. Alguns grandes investidores se interessam pelo ouro como proteção contra uma possível deflação causada por uma desaceleração econômica ou um aumento inverso da inflação à medida que os governos injetam dinheiro no sistema, de acordo com David Tait, presidente-executivo do Conselho Mundial do Ouro.

Após queda inicial em março, com o colapso dos mercados de ações globais, o ouro subiu 22% no início de agosto. “Isso fez com que muitas pessoas que historicamente olhavam para o ouro como o comércio do Armagedom olhassem para ele através de lentes mais amplas”, disse Tait.

No entanto, nos tradicionais centros de ouro da Índia e da China, a demanda este ano tem sido, na melhor das hipóteses, morna com compradores nos dois maiores mercados de consumo vendendo seus acervos de ouro ou tomando empréstimos, já que os preços atingiram recordes nas moedas locais. Na China, o ouro está sendo vendido com um desconto de US $ 53 nos mercados globais devido à fraqueza na demanda doméstica e às restrições às exportações do metal.

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Com o consumo de varejo, um sinal importante da força da commodity para investidores institucionais é uma divergência que pode ameaçar a recuperação do ouro se a demanda ocidental diminuir, como aconteceu após a crise financeira -  quando os preços do ouro despencaram de uma alta de $ 1.920 em setembro de 2011 para quase US $ 1.200 em 2013. Os fundos de ouro negociados na bolsa agora representam 35% da demanda global do metal em comparação com apenas 8% uma década atrás, mas os fluxos começaram a diminuir. O maior ETF de ouro do mundo, o SPDR Gold Shares, registrou retiradas de dinheiro em setembro pela primeira vez em oito meses.

Uma interrupção abrupta da alta do ouro prejudicaria alguns dos maiores investidores do mundo e removeria um dos poucos pontos brilhantes nos mercados de ações globais fora das grandes ações de tecnologia. Isso também levaria a perdas para investidores de varejo que enfrentam um mercado de trabalho incerto devido à pandemia e taxas de juros baixas contínuas nas contas de poupança. Os preços do ouro caíram 9% desde a alta de agosto, enquanto as ações das mineradoras de ouro caíram 13%.

“Um [cenário] de risco aqui é se os compradores asiáticos estabelecerem um piso sob o mercado”, prejudicando a confiança dos investidores de varejo que compraram ETFs lastreados em ouro, diz Adrian Ash, chefe de pesquisa da BullionVault, uma bolsa de ouro online. “Mas com a demanda sendo tão abjeta nas grandes nações consumidoras, onde ficará esse piso? ” 

Queda na demanda do consumidor

Popley Eternal, uma megaloja de joias em um bairro movimentado da capital financeira da Índia, Mumbai, que está no mercado há quase 100 anos, normalmente atende à agitação dos clientes que compram colares e brincos de ouro antes de casamentos e festividades. Os itens custam a partir de Rs50.000 (CHF625).

Mas a movimentação não se recuperou aos níveis pré-pandêmicos desde a reabertura da loja em junho, depois que o restrito bloqueio do país ao coronavírus foi suspenso. O lockdown de três meses interrompeu praticamente toda a atividade econômica. Suraj Popley, o proprietário, diz que a empresa cortou seu pessoal em cerca de um quarto, para 20, com vendas tão baixas que qualquer item vendido no ambiente atual é considerado um “bônus”.

Os consumidores indianos prejudicados pela crise econômica estão optando por vender as joias de sua família ou tomar empréstimos do metal precioso para aproveitar ao máximo os altos preços globais. “As pessoas estão vindo para vender ouro, caso precisem de dinheiro, caso precisem de liquidez”, diz. “Pouquíssimas pessoas estão vindo para comprar”.

A Índia e a China juntas respondem por mais da metade das compras globais de ouro. Mas a demanda caiu 56% na Índia no primeiro semestre deste ano, de acordo com o Conselho Mundial do Ouro, e pouco mais da metade na China, embora a demanda indiana tenha aumentado em agosto.

Na Índia, o metal precioso desempenha um papel excepcionalmente importante em ocasiões familiares, festivas e religiosas. O país do sul da Ásia detém o maior estoque de ouro do mundo, de acordo com o banco suíço UBS, com 25.000 toneladas pertencentes a famílias e guardadas em templos.

Mesmo quando vão investir, muitos indianos tradicionalmente preferem acumular o metal físico em vez de comprar em ETFs ou outros sistemas. As joias de ouro conferem status, embora possam ser legadas a crianças e penhoradas em momentos de necessidade.

“Há uma afinidade com o ouro”, diz Terence Lucien, chefe de fundos mútuos da PhonePe, uma start-up de pagamentos digitais com sede em Bangalore e propriedade do Walmart. “Da forma como os indianos = compram tradicionalmente, tem surgido pessoas comprando em excesso”.

Mas a demanda por joias despencou, atingida primeiro pelo dramático bloqueio que fechou as lojas de varejo e agora pelo profundo golpe econômico e de saúde pública que a pandemia deixou no país. A Índia registrou mais de 5,8 milhões de casos de coronavírus e mais de 92.000 mortes.

Os casamentos foram adiados porque a Índia registra mais de 80.000 novas infecções por dia, enquanto a dor econômica - o produto interno bruto contraiu 24% nos três meses até o final de junho - reduziu o apetite por ostentar nos gastos.

Shekhar Bhandari, chefe de metais preciosos do Banco Kotak Mahindra, diz que espera que a demanda volte a aumentar assim que o pior da pandemia passar. “Os casamentos foram adiados? A resposta é sim ”, diz ele. “O número de casamentos a longo prazo vai diminuir? Não", completa.

Pressão do preço

A pandemia, no entanto, expôs uma queda de longo prazo na demanda por ouro físico no país de 1,4 bilhão de pessoas, com o aumento da alfabetização financeira e o acesso a produtos como fundos mútuos, estimulando muitos indianos a diversificar seus investimentos para além do metal. A demanda do consumidor caiu de uma média de 900 toneladas por ano de 2010 a 2015 para menos de 700 toneladas no ano passado, de acordo com o UBS.

Vários esquemas do governo nos últimos anos para canalizar a demanda para ativos mais produtivos financeiramente, como títulos lastreados em ouro, não conseguiram conter o declínio.

A China também foi atingida por uma queda nas compras de joias como resultado das restrições ao coronavírus e uma hesitação em comprar ouro a preços elevados. A demanda na China atingiu seu nível mais baixo desde 2007 no primeiro semestre do ano, com 152,2 toneladas, de acordo com o World Gold Council.

A ruptura social e econômica da pandemia corre o risco de acelerar o declínio da demanda física de ouro na Índia e na China, minando uma base vital de consumidores para investidores em todo o mundo.

Este ano, barras de ouro foram enviadas da Ásia para cofres nos Estados Unidos e Londres por meio de refinarias na Suíça para apoiar a crescente demanda por ETFs de ouro. Mas, se a demanda ocidental diminuir, esses volumes podem começar a pesar no mercado, pressionando o preço para baixo, de acordo com Jeremy East, ex-banqueiro do Standard Chartered de Hong Kong.

“Não há ouro indo para a China e muito pouco indo para a Índia este ano”, acrescenta East. “Isso significa que o pessoal do ETF [ocidental] precisa continuar comprando, [especialmente] se no final do ano a China e a Índia ainda não estiverem comprando... Esse ouro tem que encontrar um lar em algum lugar. O mercado precisa de mais dinheiro para continuar absorvendo esse ouro”.

Preenchendo a lacuna

As empresas de tecnologia da Índia têm procurado preencher o vácuo entre a demanda física e a de investimento oferecendo aplicativos de “ouro digital”. Uma variedade de serviços permite que os consumidores comprem e armazenem o metal virtualmente antes de receberem moedas e barras, caso desejem sacar.

A Amazon criou um produto de ouro digital em agosto, juntando-se a empresas como o PhonePe de Lucien, o Google e o Paytm, apoiado pelo Alibaba, que nos últimos anos lançaram suas próprias ofertas.

Varun Sridhar, presidente-executivo da Paytm Money, diz que esses produtos devem ajudar a sustentar a demanda física de ouro na Índia, já que o apetite por investimentos puramente virtuais - como ETFs - continua limitado. O Paytm permite que os clientes comecem a comprar ouro por apenas uma rúpia.

“Há muita emoção e sentimento nesse metal amarelo”, acrescenta. “Um fundo mútuo não dá a você a satisfação de usá-lo em uma festa. Acredito que nas próximas décadas o ouro continuará a ocupar um lugar muito importante” para os consumidores indianos.

Ainda assim, a demanda por ouro digital, embora crescente, continua incipiente. Paytm diz que os clientes “que consideram a compra de ouro como uma opção econômica séria” normalmente detêm apenas entre Rs 3.120 e Rs 5.200 em metal em sua plataforma.

Popley, a joalheria de Mumbai, espera uma mudança de geração na demanda, já que os consumidores mais jovens optam por diamantes. Ele está se preparando para o declínio da demanda para continuar no próximo ano. “As pessoas não estão com vontade de comprar muitas joias no momento”, diz ele. Eles estão “esperando para ver o que vai acontecer nos próximos três ou quatro meses”.

Na China, os consumidores também estão buscando novas maneiras de comprar, com dois novos ETFs de ouro lançados em agosto. Mas o mercado chinês de ETFs de ouro tem apenas 3% do tamanho dos EUA, com US $ 4 bilhões em ativos.

Os consumidores chineses preferem comprar barras de ouro que armazenam em casa ao invés de ETFs, diz Xiao Fu, analista do Bank of China International. “As pessoas na China ainda pensam nos canais tradicionais de compra de ouro, como joias, barras ou moedas”, diz ela. “E você não pode esperar ganhar muito dinheiro em ouro [em comparação com o mercado de ações da China], então a geração mais jovem investe em ações e bitcoin.”

Tait diz que acredita que os novos produtos financeiros lastreados em ouro na Índia e na China crescerão “exponencialmente” nos próximos anos, alinhando os mercados com o oeste. Isso ligaria melhor os mercados de ouro da Ásia com a Europa e os EUA, acrescentou ele.

“Todos os quadrantes do mercado mundial de ouro estarão totalmente otimizados nesse ponto”, diz Tait, um ex-banqueiro de investimento. “Investidores institucionais e de varejo ocidentais, bem como institucionais e de varejo [investidores] do leste, todos ficarão online nos próximos dois anos.”

Por enquanto, os investidores em ouro estão digerindo o impacto de uma segunda onda de infecções por coronavírus na Europa na economia global. Em vez de ouro, muitos investidores migraram para a relativa segurança do dólar.

De acordo com David Govett, um veterano comerciante de metais preciosos, os compradores de ouro estão mostrando sinais de fadiga. Mas com a próxima eleição presidencial dos EUA e nenhum fim à vista para a pandemia, a mudança de opinião de Buffett sobre o ouro pode não ser uma aposta ruim, diz Govett.

“Os casos da Covid-19 estão aumentando, os governos estão começando a entrar em pânico novamente, as economias estão enfrentando o desafio de um segundo bloqueio. De modo geral, deve ser uma tempestade perfeita para o ouro ”, diz. “Há muita incerteza no mundo para vender ouro”, resume.

Copyright The Financial Times Limited 2020

Adaptação: Clarissa Levy

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