Por Greg Torode e Vimvam Tong

HONG KONG (Reuters) - Manifestantes em Hong Kong entraram em confronto com a polícia neste sábado em uma cidade perto da fronteira com a China continental, onde milhares protestaram contra a presença de comerciantes chineses, atacando outra queixa após uma grande agitação sobre uma lei de extradição.

    A manifestação na cidade territorial de Hong Kong, Sheung Shui, não muito longe da cidade chinesa de Shenzhen, começou pacificamente, mas se transformou em conflitos e gritos. Os manifestantes jogaram guarda-chuvas e capacetes contra a polícia, que revidou balançando cassetetes e disparando spray de pimenta.

    No final do dia, a polícia de Hong Kong pediu que os manifestantes se abstenham de violência e deixem a área.

    O protesto foi o mais recente de uma série que atormentou a antiga colônia britânica por mais de um mês, dando origem a sua pior crise política desde sua transferência em 1997 para a China.

    Às vezes, violentos protestos de rua atraíram milhões de pessoas, com centenas até mesmo atacando o Legislativo em 1º de julho para se opor a uma lei de extradição suspensa que permitiria que criminosos suspeitos em Hong Kong fossem enviados à China para julgamento nos tribunais comunistas.

    Os protestos contra o projeto de lei haviam ocorrido em grande parte no principal distrito comercial de Hong Kong, mas os manifestantes começaram recentemente a procurar em outro lugar para ampliar o apoio, adotando questões mais estreitas e mais internas.

    Em Sheung Shui, os manifestantes protestaram contra os pequenos comerciantes chineses que fazem viagens curtas ao território para comprar mercadorias que depois devolvem à China para vender.

    Os manifestantes gritavam demandas em mandarim, a língua oficial da China, para os comerciantes chineses irem para casa. Muitas lojas de rua foram fechadas durante a marcha.

    Os comerciantes têm sido fonte de raiva entre aqueles em Hong Kong, que dizem ter alimentado a inflação, pressionado os preços dos imóveis, evitado impostos e diluído a identidade de Sheung Shui.

    "Nossa encantadora cidade tornou-se um caos", disse Ryan Lai, de 50 anos, morador de Sheung Shui, onde os chamados "comerciantes paralelos" compram grandes quantidades de produtos isentos de impostos para serem levados para a China continental e vendidos.

    "Nós não queremos parar de viajar e comprar, mas por favor, apenas faça isso de forma ordenada e legal. A lei de extradição foi o ponto de inflexão para nós sairmos. Queremos o Sheung Shui de volta."

    Quando o Reino Unido devolveu Hong Kong à China há 22 anos, os líderes comunistas chineses prometeram à cidade um alto grau de autonomia por 50 anos. Mas muitos dizem que a China aumentou progressivamente o controle, colocando as liberdades de Hong Kong sob ameaça através de uma série de medidas, como a lei de extradição.

(Reportagem adicional de Joyce Zhou)

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