MOSCOU (Reuters) - Alexei Leonov, que se tornou o primeiro humano a andar no espaço em 1965, morreu nesta sexta-feira aos 85 anos de idade após enfrentar uma longa doença, informou a agência de notícias russa TASS.

Embora menos conhecido internacionalmente que Yuri Gagarin, o primeiro homem a entrar no espaço, Leonov era um nome familiar em sua terra natal, a Rússia, e será lembrado em particular por seu papel na missão Voskhod-2, de 1965.

Durante esse vôo, um dos dois que ele fez no espaço durante sua carreira, Leonov se tornou o primeiro humano a realizar uma caminhada espacial, um episódio que durou 12 minutos e 9 segundos.

O passeio foi estressante para Leonov, cujo traje espacial se encheu de ar, a ponto de ele ter que lutar para voltar à espaçonave.

Leonov voou para o espaço novamente em 1975, comandando a metade soviética da missão Apollo-Soyuz, o primeiro vôo espacial dos Estados Unidos com a União Soviética. A viagem ocorreu em um momento em que a Rússia e os EUA - que passaram parte da Guerra Fria em uma corrida espacial - estavam seguindo uma política de distensionamento.

O presidente russo, Vladimir Putin, conhecia Leonov bem e tinha grande respeito por sua coragem, disse o porta-voz do Kremlin Dmitry Peskov nesta sexta-feira, segundo a TASS.

A Nasa disse em comunicado no Twitter que ficou triste com a morte de Leonov. "Sua aventura dentro do vácuo do espaço começou a história de atividade extraveicular que possibilita a manutenção da Estação Espacial hoje", afirmou.

(Por Andrew Osborn)

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