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Momentos antes de la ceremonia inaugural de la planta de Airbus en Tianjin, China, el 2 de marzo de 2016

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El constructor europeo de aviones Airbus empezó este miércoles a levantar una nueva planta en China para entregar aviones de largo alcance en el país, un nuevo paso en su lucha con Boeing por el mercado chino.

En una ceremonia conjunta en la ciudad portuaria de Tianjin (norte), el presidente de Airbus Fabrice Bregier y las autoridades chinas inauguraron oficialmente estas instalaciones en las que fabricarán dos aviones A330 al mes.

La planta es una extensión de las instalaciones existentes donde ya se ensamblan aviones A320 de medio alcance.

La inauguración coincide con un crecimiento económico históricamente débil en China, el más bajo de los últimos 25 años, y unas perspectivas sombrías que preocupan al conjunto de la economía mundial.

Sin embargo, Bregier apuesta por el aumento de ingresos de la clase media y la facilidad para obtener visados que están impulsando un boom del transporte aéreo en el país.

La segunda economía mundial ya se ha convertido en el primer comprador de Asia de aviones gracias a sus clases medias. China prevé tener en 2034 unos 1.700 millones de pasajeros y espera convertirse en las próximas dos décadas en el primer mercado mundial para la aviación civil.

La nueva planta costó unos 150 millones de dólares y es la primera de Airbus fuera de Europa para aviones de este tamaño, "un nuevo hito en la presencia internacional de Airbus", según Bregier.

La planta recibirá aviones procedentes de Toulouse (Francia), listos para volar, y allí les añadirán cabinas, equipamientos y pintura antes de entregarlos a los clientes.

Su rival Boeing también anunció el año pasado su intención de construir una planta para terminar aparatos en China. La multinacional estadounidense vendió 300 aviones a China en 2015 por un valor total de 38.000 millones de dólares, un récord, durante una visita del presidente Xi Jinping a Estados Unidos.

- Lucha por el mercado chino -

Las dos compañías luchan por el mercado chino donde Airbus ha aumentado su presencia del 27% en 2004 hasta el 50% actual, según datos de la compañía que no incluyen la planta de Tianjin.

China ya es el principal mercado para Airbus y en 2015 entregó en el país casi la cuarta parte de sus aviones. Pocos días antes de la inauguración de la planta, Pekín anunció un nuevo pedido de 12 aparatos por valor de 2.900 millones de dólares.

"Creo que nuestro competidor está intentando imitarnos", dijo el presidente de Airbus. Por su parte un portavoz de Boeing aseguró en referencia a la nueva planta que "una asociación es algo más que construir algunos edificios".

Las autoridades de Pekín consideran una prioridad el desarrollo de la industria aeroespacial mientras que para los constructores abrir nuevas plantas es una oportunidad para vender más aviones a China.

"Nuestra cooperación industrial tiene un objetivo y ese objetivo es facilitar nuestras ventas en China", confirma Andreas Ockel, el máximo responsable de la planta de Tianjin. "Es beneficioso para ambos", asegura.

La planta existente de Airbus para ensamblar A320 es una filial conjunta propiedad en un 49% de accionistas chinos. Airbus también tiene otros acuerdos en el país en fábricas de puertas, alas y otras piezas de la familia de los A320.

"En China las ventas no se limitan sólo a su dimensión comercial. También hay que tener en cuenta la cooperación industrial para reforzar la colaboración", dijo Eric Chen, presidente de Airbus en China.

Por su parte Boeing tiene filiales conjuntas en Tianjin, Shanghai y participa en un centro de innovación.

A pesar de estos acuerdos de asociación, el gobierno sigue haciendo por su cuenta grandes inversiones en el sector, a través de la compañía aeronáutica estatal Commercial Aircraft Corp. of China (COMAC) que, según Bregier, se convertirá en el futuro en un importante competidor.

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AFP