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Una pantalla de televisión muestra el lanzamiento de un cohete norcoreano en Seúl el 22 de junio de 2016

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Corea del Norte disparó este miércoles desde un submarino un misil balístico que entró en la zona de identificación de defensa aérea de Japón, en un momento en que decenas de miles de militares surcoreanos y de EEUU realizan unas maniobras conjuntas.

El alto mando militar surcoreano informó en un comunicado de que el misil, lanzado al amanecer desde un submarino, recorrió cerca de 500 km, lo que representa un alcance al menos 15 veces mayor que el de ensayos anteriores.

Además, es la primera vez que un proyectil de este tipo "entra en la zona de identificación de defensa aérea" de Japón, aseguró el primer ministro japonés, Shinzo Abe, citado por el canal público nipón NHK.

Para el primer ministro Abe, este disparo constituye "una grave amenaza a la seguridad de Japón" y es un "acto irresponsable que no puede ser tolerado", según declaraciones publicadas por la agencia de prensa Jiji.

El misil, probablemente de tipo KN-11, sobrevoló el mar de Japón, en el que cayó a un poco menos de 500 kilómetros de distancia de las costas norcoreanas, señaló el Ejército de EEUU, que denunció una "provocación".

El lanzamiento de este misil se produce mientras Corea del Sur y EEUU desarrollan maniobras militares conjuntas. Los ejercicios, que simulan una invasión de tropas norcoreanas, movilizan a 50.000 soldados surcoreanos y 25.000 estadounidenses.

El disparo fue considerado por los militares surcoreanos como un "serio desafío" a la seguridad en la región y como una violación a las resoluciones de la ONU.

"Responderemos con firmeza y severidad a cualquier provocación", agregó el ejército surcoreano en un comunicado.

Seúl y su aliado estadounidense aseguran que sus maniobras son puramente defensivas, pero Pyongyang las considera como una provocación. El Ministerio de Exteriores norcoreano las tildó de "acto imperdonable" y advirtió de que, si se viola su soberanía, podría lanzar ataques nucleares de represalia.

- 'Listos para defendernos'-

El Ejército Popular de Corea (EPC) dijo que estaba "completamente listo para lanzar ataques preventivos de represalia contra cualquier fuerza ofensiva enemiga involucrada".

Después de meses de lanzamientos de misiles norcoreanos, consecutivos al cuarto ensayo nuclear de Pyongyang en enero, algunos expertos estiman que las relaciones entre las dos Coreas atraviesan su momento de mayor tensión desde la década de 1970.

Aunque es común que Pyongyang profiera amenazas, el riesgo de un error o un incidente involuntario -que podría tener consecuencias militares catastróficas- es mayor, debido al cierre en los últimos meses de todos los canales de comunicación entre las dos Coreas, añaden los expertos.

"Estamos listos para defendernos, a nosotros y a nuestros aliados, contra cualquier ataque o provocación", aseguró Gary Ross, portavoz del Centro de Mando Estratégico de EEUU. "Tenemos la intención de compartir nuestras preocupaciones con la ONU para que Corea del Norte rinda cuenta de sus actos", enfatizó.

El ministro de Exteriores chino, Wang Yi, de visita en Japón, expresó también su preocupación. "Esperamos que las tensiones no se agraven y compliquen aún más (la situación)", declaró.

Asimismo, expresó su oposición al programa nuclear de Pyongyang. "China se opone al desarrollo nuclear de Corea del Norte y a cualquier acción que pueda causar tensiones", dijo Yi Wang a la prensa después de reunirse con el sus homólogos japonés y surcoreano.

Japón y Corea del Sur condenan regularmente el programa nuclear de Pyongyang y consideran que China no hace los suficientes esfuerzos para convencer a su aliado de cesar las provocaciones. Corea del Norte ha llevado a cabo varios varios disparos de misiles desde submarinos, pero ninguno había superado los 30 kilómetros.

El ministro de Defensa de Corea del Sur cree que Corea del Norte podría desarrollar de aquí tres o cuatro años un misil balístico lanzado por submarinos (SLBM) operacional, lo que permitiría a Pyongyang ir más allá de la península de Corea y responder en caso de un ataque nuclear.

Varias resoluciones de la ONU prohíben a Corea del Norte desarrollar programas nucleares o balísticos, pero Pyongyang ha reivindicado en los últimos meses avances en este campo. Según los expertos, Corea del Norte ha realizado avances en el desarrollo de un misil intercontinental (ICBM) capaz de alcanzar el continente americano.

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AFP