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Ensayo del escudo antimiles de EEUU, el 1 de noviembre de 2015, en la isla Wake en el océano Pacífico

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Un polémico escudo antimisiles estadounidense, cuyo despliegue enfureció a China, ya está operativo en Corea del Sur, informó el lunes un alto funcionario del Ejército norteamericano.

El sistema de defensa THAAD "está en funcionamiento y tiene la capacidad para interceptar misiles de Corea del Norte y defender a la República de Corea del Sur", confirmó el coronel Rob Manning, portavoz de las fuerzas estadounidenses en Corea del Sur.

Washington y Seúl habían acordado en julio el despliegue del escudo antimisiles THAAD (Terminal High Altitude Area Defense), tras una seguidilla de ensayos de misiles por parte de Corea del Norte.

El sistema "ha alcanzado su capacidad inicial de interceptación", había dicho más temprano a la AFP un funcionario del Departamento de Defensa bajo condición de anonimato.

Esta capacidad inicial se incrementará a finales de este año a medida que lleguen otros componentes, dijeron funcionarios.

El despliegue del sistema THAAD en Corea del Sur ha enfurecido a China, que teme que debilite su propia capacidad en misiles balísticos y alega que altera el equilibrio de seguridad regional.

El sistema THAAD, que está siendo instalando en un antiguo campo de golf en el condado sureño de Seongju, está diseñado para interceptar y destruir misiles balísticos de corto y mediano alcance durante su fase final de vuelo.

Pekín ha impuesto una serie de medidas consideradas como represalias económicas contra Corea del Sur por el despliegue del THAAD, incluida una prohibición para grupos turísticos.

El conglomerado minorista Lotte, que anteriormente era propietario del campo de golf, también ha sido un blanco, con 85 de sus 99 tiendas en China cerradas, mientras que el mayor fabricante de automóviles de Corea del Sur, Hyundai Motor, ha informado que sus ventas en China han caído bruscamente.

El despliegue de THAAD se produce al tiempo que la tensión sube en la península coreana tras una serie de lanzamientos de misiles por parte de Corea del Norte y las advertencias del gobierno estadounidense de Donald Trump de que la acción militar es una "opción sobre la mesa".

Sin embargo, según los expertos, esta única batería THAAD no es suficiente para proteger a todo el territorio de Corea del Sur, serían necesarias dos o tres para lograr ese objetivo.

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AFP