Los presidentes de Estados Unidos, tanto demócratas como republicanos, tienen una larga tradición en el reparto de embajadas a leales seguidores, y muchos de esos nombramientos políticos han redundado en distinguidos servicios al Departamento de Estado.

Algunos otros, no tanto. Y luego está el caso de Gordon Sondland.

El acaudalado hotelero, al que una donación de un millón de dólares al comité organizador de la asunción de Donald Trump le valió en recompensa ser el embajador de Estados Unidos ante la Unión Europea, ha devenido en una figura central de la investigación que lleva adelante la Cámara de Representantes con miras a un juicio político a Trump por abuso de poder.

"Esta ha sido una muy mala experiencia para mí", dijo Sondland el mes pasado durante un interrogatorio de casi diez horas que llevaron adelante congresistas de los comités de la cámara baja que dirigen la investigación del impeachment.

Bajo juramento, Sondland dijo primero que no estaba al tanto de que la ayuda militar estadounidense se hubiese retenido como elemento de presión para que Kiev investigara al potencial rival de Trump en 2020, Joe Biden, y a su hijo Hunter, quien formó parte del directorio de una compañía de gas ucraniana.

Ante una potencial acusación por perjurio, Sondland se vio obligado a una rectificación de su testimonio: afirmó esta semana que en realidad sí estaba al tanto de la coacción a Ucrania, convirtiéndose en blanco de burlas en los programas nocturnos de la televisión.

El camino que llevó a Sondland a este atolladero es, cuando menos, sinuoso.

- El misterio de Ucrania -

Presidente del grupo Provenance Hotels, que posee 19 hoteles en Estados Unidos, Sondland se describe como un "republicano de toda la vida".

El empresario, nacido en Seattle en 1957 en el seno de una familia judía, apoyó en 2016 al exgobernador de Florida, Jeb Bush, en su campaña para la nominación presidencial republicana, antes de inclinarse por Trump, que a la postre fue elegido como candidato.

El Senado confirmó su nominación como enviado ante la UE en junio de 2018, y un mes después asumió su cargo en Bruselas.

Por qué Sondland terminó tan directamente implicado con el affaire de Ucrania es para muchos un misterio, incluso entre sus colegas del Departamento de Estado.

William Taylor, funcionario de la embajada de Estados Unidos en Kiev, dijo en su testimonio relacionado con el impeachment ante el Congreso que dentro del Departamento de Estado existía cierta "molestia" con el papel que había tomado Sondland respescto a Ucrania, país que, apuntó Taylor, "no pertence a la Unión Europea".

Taylor no fue el único sorprendido. "Por qué él está involucrado en estas negociaciones con Ucrania es misterioso para mí", dijo Michael McFaul, quien fuera embajador de Estados Unidos ante Rusia durante la presidencia de Barack Obama.

Nicholas Kralev, director de la Washington International Diplomatic Academy, una escuela privada para aspirantes al servicio exterior, y autor del libro "America's Other Army" ("El otro ejército de Estados Unidos"), sobre el cuerpo diplomático estadounidense, dijo que se ha hecho la misma pregunta.

- Una tradición de décadas -

Sondland, por su parte, dijo que seguía instrucciones del secretario de Estado, Mike Pompeo, y del entonces asesor de seguridad nacional de la Casa Blanca, John Bolton, que asumió como emanadas de la autoridad del presidente.

"Mi papel ha sido apoyar a mis colegas en el Departamento de Estado, para quienes los asuntos de Ucrania son un trabajo de tiempo completo, y prestar mi voz cuando resultara de ayuda", dijo.

Para Kralev, el nombramiento de Sondland en un puesto de alto perfil sigue una tradición de décadas en Washington.

"Históricamente (...) ha habido una regla no escrita de que damos dos tercios de nuestras embajadas a diplomáticos de carrera del Servicio Exterior y un tercio a designaciones políticas", dijo Kralev.

Pero la administración de Trump, sin embargo, ha superado esa cuota, dijo Kralev.

En general, "estas personas no se consideran según sus calificaciones", agregó. "Se consideran en base a cuánto dinero donaron o cuánto lograron recaudar".

"No hay otro país que tenga tantos (embajadores) designados por razones políticas", agregó. "Muchos estadounidenses no tienen idea de esto".

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