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Desplazados iraquíes llegan el 7 de marzo de 2017 a un campo temporal en las afueras de Kirkuk, en Irak, tras huir de la violencia desatada en Hawija por los yihadistas del grupo Estado Islámico

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Las fuerzas iraquíes lanzaron este jueves una ofensiva contra Hawija, en la provincia de Kirkuk, la última gran ciudad junto con Al Qaim en manos del grupo yihadista Estado Islámico (EI) en Irak.

- Polvorín -

Situada a 180 km al sureste de Mosul y a casi 300 km al norte de Bagdad, esta ciudad de más de 70.000 habitantes está poblada por una gran mayoría de árabes sunitas procedentes de distintas tribus.

La ciudad y las localidades vecinas son la primera fuente de producción agrícola de la provincia de Kirkuk, sobre todo de trigo, cebada y maíz.

Desde hace años, se la considera un polvorín por culpa de las tensiones entre las comunidades chiita y sunita. En abril de 2013, fuerzas de seguridad dominadas por los chiitas intervinieron violentamente en un campamento de militantes antigubernamentales de mayoría sunita, causando 50 muertos.

Aquel acontecimiento se enmarcó en un largo ciclo de violencia que ensangrentó Irak y culminó con la toma por parte del grupo EI de cerca de un tercio del país en 2014.

- Disputa territorial -

Hawija se sitúa en la provincia petrolera de Kirkuk, que reivindica desde hace años la región autónoma del Kurdistán iraquí, con la que limita al norte y al este.

Aprovechando la contraofensiva lanzada para expulsar a los yihadistas en 2014, los combatientes kurdos tomaron, 'de facto', el control de numerosas zonas de la provincia de Kirkuk.

En el caso de Hawija, las milicias chiitas iraquíes, que actúan en el seno de Hashd al Shabi, unas unidades paramilitares que luchan junto a las tropas gubernamentales contra el grupo EI, avisaron que harán todo lo posible por evitar los intentos de separatismo kurdo.

La batalla para reconquistar Hawija se produce en un momento en el que el Kurdistán iraquí pretende organizar un referéndum de independencia, en el que la provincia de Kirkuk decidió participar, en contra de la voluntad del Gobierno iraquí, que considera que esa consulta es contraria a la Constitución.

- Estratégico -

Si el grupo EI pierde Hawija, apenas conservará un bastión en Irak, el que forman las ciudades de Al Qaim, Rawa y Anna, en el desierto occidental fronterizo con Siria.

Hawija se sitúa entre las dos principales carreteras que unen Bagdad al noroeste del país, a través de Mosul, y al noreste, a través del Kurdistán. Su reconquista significaría el final de la presencia del grupo EI en el norte y el este del país.

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AFP