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Un Komatsu 930 llega a la mina de cobre de Los Bronces, a 60 km de Santiago, el 27 de diciembre de 2011

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La industria del cobre navegará por aguas turbulentas al menos por un año más tras una histórica caída en el precio del metal pero sus principales actores comienzan a ver la luz al final del túnel.

Reunidos en Santiago en la Conferencia Mundial del Cobre, ejecutivos de las principales compañías mineras analizaron el escenario actual del metal, que se cotiza a su menor valor en seis años, junto con sus perspectivas futuras, apoyadas en una esperada recuperación de la demanda de su principal comprador mundial: China.

El precio del cobre se transó este martes en 2,16 dólares la libra física en la Bolsa de Metales de Londres, lejos de los más de cuatro dólares que promedió en 2011, al final de un prolongado "superciclo" de precios del metal que alentó el crecimiento a la industria minera mundial.

Una menor demanda tras la desaceleración de la economía de China, que compra casi el 60% del cobre mundial, lastró el precio del metal.

"Todavía debemos superar este periodo desafiante", advirtió Diego Hernández, presidente ejecutivo de la minera chilena Antofagasta Minerals, que produce el 13% del cobre chileno en esta importante cita anual.

-Dos años duros por delante-

La industria ve todavía dos años duros por delante, con una estimación de precio similar a los del inicio de 2016 para el periodo.

"El escenario de precios más bien es negativo en el corto plazo pero positivo en el mediano y largo plazo", explicó a la AFP el analista Juan Carlos Guajardo, de la consultora Plusmining.

"Todavía tenemos que atravesar un periodo difícil por lo menos un par de años pero a partir de eso hay muchas señales que indican que vamos a ver un escenario mucho más positivo", agregó.

Las esperanzas están puestas en una recuperación de la demanda internacional del metal a partir de los procesos de industrialización aún en ciernes en países como China o la India, además del impulso de una esperada expansión de la industria de los autos eléctricos.

"La industria ha sido golpeada duramente en los últimos años (…) pero esperamos una recuperación robusta del precio luego de este periodo de incertidumbre", señaló de su lado Nelson Pizarro, presidente ejecutivo de la gigante estatal chilena Codelco, la mayor productora mundial de cobre.

- Gestionar con la contingencia-

Tras el abrupto fin del ciclo de precios altos, la industria cuprífera debió ajustar sus planes de expansión y manejo de costos para hacer frente a un nuevo escenario más acotado.

En promedio, los costos de producción han caído en un 30% (después de elevarse hasta un 250% en el pico de precios altos), mientras que las principales mineras mundiales debieron ajustar sus planes de inversiones.

Codelco, que produce cerca de un 11% del cobre mundial, redujo en más de 1.200 millones de dólares sus costos el año pasado y planea ahorrar otros 574 millones de dólares durante este año, en base a una mayor productividad y un menor valor de los insumos críticos, manteniendo su producción (casi 1,7 millones de toneladas anuales).

También debió ajustar su ambicioso plan de inversión de proyectos estratégicos en todas sus divisiones, destinado a mantener su posición de liderazgo mundial.

"Este año 2016 esperamos invertir 3.052 millones de dólares, principalmente en los proyectos llamados estructurales, que hemos tenido que, en su dinámica de ejecución, adecuar a la situación que estamos viviendo", dijo Pizarro.

La ralentización supondrá unas 70.000 toneladas de cobre fino menos en el quinquenio 2015-2019, explicó.

Pero en medio de la incertidumbre que atraviesa el mercado del cobre por los bajos precios es "obligación" de la industria mantener una "mirada de largo plazo", lo que significa aplazar y no cancelar varios proyectos de inversión, señaló por su parte Diego Hernández.

La Conferencia Mundial del Cobre se realiza cada año en Chile, que es el principal productor mundial del metal rojo, con cerca de un tercio de la oferta mundial.

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AFP