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Una fotografía de viejos edificios de la ciudad porturaria de Merka tomada el 19 de enero del año 2008 al sur de Somalia

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Las tropas somalíes y de la fuerza de la Unión Africana en Somalia (AMISOM) recuperaron este sábado el puerto de Merka, a unos 100 km de Mogadiscio, 24 horas después de haberse ido y de la entrada en él de los islamistas radicales shebab.

Los shebab, afiliados a Al Qaida, se hicieron el viernes con el control de este puerto estratégico, que fue uno de sus principales bastiones entre 2008 y 2012. Las tropas de la AMISOM se habían retirado de la ciudad sin que se supiera por qué.

"Las fuerzas somalíes y los soldados del mantenimiento de la paz de AMISOM recuperaron el control de Merka y ahora la situación ha vuelto a la normalidad. Hubo tiroteos breves, pero los militantes (shebab) huyeron", declaró a la AFP Abdirisak Mohamed, un mando del Ejército somalí consultado por teléfono desde Mogadiscio.

"Las fuerzas de seguridad llevan a cabo operaciones de rastreo en la ciudad", dijo Mohamed. "Varios militantes (shebab) murieron durante los combates" y el ejército somalí sufrió una baja, añadió.

La AMISOM está compuesta por unos 22.000 efectivos, principalmente de Uganda (6.000), Burundi (5.400), Etiopía (4.400) y Kenia (3.600). No ha dado una explicación concreta sobre los motivos por los que se retiró de la ciudad.

La reconquista de Merka, capital de la región de Baja Shabelle y ciudad histórica fundada en el siglo X, es importante para el Gobierno somalí y la AMISOM desde un punto de vista simbólico y militar.

Simbólicamente porque, antes del viernes, los shebab no habían tomado el control de ciudades importantes desde el comienzo de la ofensiva de la fuerza de la UA y de las tropas somalíes que los expulsaron de Mogadiscio, en 2011.

Y militarmente porque, con la conquista de Merka, los shebab habían conseguido un acceso al mar, que hace años utilizaron para dedicarse a tráficos lucrativos, como el del carbón.

- Aplicación de la sharia -

Según un habitante, la AMISOM utilizó tanques para reconquistar la ciudad y varios civiles murieron al quedar atrapados en medio de los combates.

"Cuatro personas murieron en nuestro barrio y dos resultaron heridas. La AMISOM y las tropas somalíes volvieron a nuestra ciudad y ahora llevan a cabo operaciones de seguridad", declaró a la AFP Muhidin Osman. Nada más llegar a la ciudad, los shebab empezaron a aplicar la sharia o ley islámica.

"La administración islámica comenzó oficialmente a funcionar en Merka y la guerra de los clanes terminó. Nadie es superior a nadie, todas las personas son iguales ante la ley divina", declaró el viernes un dirigente shebab, jeque Mohamed Abu Abdalá, según declaraciones citadas este sábado por una página web shebab.

Merka llevaba en poder de las fuerzas gubernamentales y de la AMISOM desde agosto de 2012, cuando expulsaron de ella a los shebab tras combates encarnizados.

Frente a la potencia mostrada por la AMISOM, los shebab fueron expulsados de Mogadiscio en agosto de 2011, y luego perdieron el grueso de sus bastiones. Desde entonces se han negado por lo general a librar batallas frontales, y han preferido operaciones de guerrilla y los atentados suicida.

Siguen controlando numerosas zonas rurales y son una amenaza tanto para Somalia como para los países vecinos, en particular Kenia, donde efectuaron numerosos atentados que desde 2013 han causado más de 400 muertos.

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AFP