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Un tanque de almacenamiento en una planta de regasificación operada por GDF Suez y Codelco en la localidad chilena de Mejillones, el 14 de mayo de 2014

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La minera chilena Codelco, principal productora de cobre del mundo, anunció este jueves la construcción de una central eléctrica que usará relaves (desechos) mineros como fuente de energía, y que se convertirá en la primera de su tipo en el mundo.

La central estará ubicada en El Teniente (80 km al sur de Santiago), un complejo cuprífero donde se encuentra la mina subterránea de cobre más grande del mundo, y tendrá como fin generar electricidad a este yacimiento gracias a su fuente de energía limpia.

"Permitirá aprovechar la energía que actualmente se disipa en las cascadas de relave, con un desarrollo único a nivel mundial", señaló este jueves Francisco Danitz, gerente de energía y recursos hídricos de Codelco.

Los desechos de la mina, que provienen del proceso de producción del cobre, son mayormente material molido y agua que se conducen por una canaleta hasta ser depositados en un tranque ubicado a 87 kilómetros de distancia de El Teniente.

En esta canaleta se generan cascadas, y en la primera de estas cascadas se colocarán dos turbinas con una potencia conjunta de 2,5 MW para producir alrededor de 20.000 MWh/año, equivalente al consumo eléctrico de unos 8.000 hogares.

"Se trata de un proyecto de energía limpia que, aunque es relativamente pequeño, es replicable en otras cascadas de conducción de relaves y también en otras divisiones", indicó Danitz.

Se espera que la central entre en funcionamiento a mediados de 2017. Codelco también venderá la energía que genere la central al Sistema Interconectado Central (SIC) que surte de electricidad al 92% de la población chilena, que en total supera los 17 millones de habitantes.

Codelco es responsable del 11% del cobre mundial, que la convierte en la mayor productora del metal rojo.

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AFP