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Imagen cedida a Reuters por la Armada de Estados Unidos del paso del huracán Irma al este de las islas Leeward eb el océano Atlántico, sep 5, 2017. U.S. Navy photo/Handout via REUTERS IMAGEN CEDIDA A REUTERS

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Por Scott Malone

SAN JUAN, Puerto Rico (Reuters) - El huracán Irma, una tormenta altamente peligrosa de categoría 5, comenzó el martes a agitar el océano Atlántico en su camino hacia Puerto Rico y las Islas Vírgenes, amenazando con azotar el norte del Caribe con una mezcla potencialmente devastadora de fuertes vientos, oleaje y lluvias.

El ojo de Irma, una tormenta monstruosa con vientos de 295 kilómetros por hora (kph), pasaría por el norte de las islas de Sotavento, al este de Puerto Rico, el martes por la noche o el miércoles temprano, con una trayectoria prevista hacia Florida para el sábado, informó el Centro Nacional de Huracanes de Estados Unidos (CNH) con sede en Miami.

Irma, descrita por los meteorólogos como una tormenta "potencialmente catastrófica", llegará a Estados Unidos en momentos en que Texas y Luisiana todavía se recuperan del paso del devastador huracán Harvey.

Las alertas de huracán, el nivel más alto de advertencias del CNH, fueron establecidas para varias de las islas de Sotavento, incluyendo Antigua, Barbuda, Anguila, Montserrat, San Cristóbal y Nieves, así como para las Islas Vírgenes estadounidenses y británicas, Puerto Rico y República Dominicana.

"Los preparativos para proteger la vida y la propiedad deben ser agilizados", dijo el CNH.

El Centro de Huracanes tuiteó que Irma es el "más fuerte en el (Océano) Atlántico fuera del Mar Caribe y el Golfo de México en los archivos del CNH". La categoría 5 es la más alta en la escala de Saffir-Simpson que mide la fuerza de los huracanes, e implica vientos de más de 250 kilómetros por hora.

PUERTO RICO EN ALERTA

A lo largo de la playa de la capital de Puerto Rico, San Juan, la gente se agolpó a cubrir las ventanas con contrachapado y persianas de metal corrugado en la avenida Ashford, un tramo de restaurantes, hoteles y apartamentos de seis pisos.

"Estoy preocupado porque esta es la tormenta más grande que hemos visto aquí", dijo Jonathan Negron, de 41 años, mientras supervisaba a trabajadores recogiendo su tienda de souvenirs.

A las 17.00 hora local (2100 GMT), Irma se ubicaba a unos 210 kilómetros al este de Antigua, en el Caribe oriental, y se movía hacia el oeste a una velocidad de 24 kph, según el CNH. Los vientos máximos sostenidos eran de 295 kph y los vientos huracanados se extendían a 95 kilómetros del ojo de la tormenta.

El gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló, instó a los 3,4 millones de habitantes del territorio estadounidense a que busquen cobijo en uno de los 460 refugios de emergencia antes de que el huracán impacte durante la noche.

"Es algo sin precedentes", comentó en una conferencia de prensa Rosselló, quien pedirá al presidente de Estados Unidos, Donald Trump, que declare estado de emergencia federal incluso antes de que pase la tormenta, para permitir el desembolso de fondos de emergencia.

Mientras, el gobernador de Florida, Rick Scott, declaró estado de emergencia y dijo el martes que también solicitó a Trump que haga una declaración de emergencia "previa a la llegada" del huracán.

Las aerolíneas cancelaron sus vuelos a la región y American Airlines añadió tres viajes extra a Miami desde San Juan, San Cristóbal y Nieves y San Martin.

Irma podría ser la segunda tormenta poderosa que golpea Estados Unidos en dos semanas, tras el devastador paso de Harvey por Texas y Luisiana. La temporada de huracanes del Atlántico acaba el 30 de noviembre.

(Reporte adicional de Alana Wise en Nueva York e Ian Simpson en Washington; Escrito por Ian Simpson y Steve Gorman; editado en español por Gabriela Donoso, Carlos Serrano y Silene Ramírez)

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Reuters