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Por Kate Kelland

LONDRES, 19 mayo (Reuters) - Científicos en Gran Bretaña planean utilizar el virus de Zika para intentar eliminar células de tumores cerebrales en experimentos que afirman podrían generar nuevas maneras de luchar contra una agresiva forma de cáncer.

La investigación se centrará en el glioblastoma, el tipo más común de cáncer cerebral, que tiene una tasa de supervivencia a cinco años de apenas el 5 por ciento.

El virus de Zika causa graves discapacidades en bebés al atacar las células madre del cerebro en formación, pero en los adultos -cuyos cerebros ya están conformados- suele generar síntomas leves parecidos a la gripe.

En el glioblastoma, las células cancerígenas son similares a las presentes en el cerebro en desarrollo, lo que sugiere que el virus podría ser usado para apuntar específicamente a ellas y evitar el tejido cerebral normal. Los expertos dicen que los tratamientos que existen actualmente deben ser aplicados en dosis bajas para evitar dañar tejido sano.

Investigadores encabezados por Harry Bulstrode en la Universidad de Cambridge usarán células cancerígenas en el laboratorio y en ratones para analizar el potencial del Zika.

El virus transmitido por mosquitos se ha extendido a más de 60 países y territorios en un brote global que fue identificado primero en Brasil en el 2015.

"Estamos tomando un enfoque diferente, y queremos emplear estas nuevas ideas para ver si el virus puede ser usado contra uno de los cánceres más difíciles de tratar", dijo Bulstrode en un comunicado.

"Esperamos mostrar que el virus de Zika puede hacer más lento el crecimiento de tumores cerebrales en pruebas de laboratorio", añadió. "Si podemos aprender lecciones de la capacidad del Zika de cruzar la barrera sanguínea y apuntar a las células madre del cerebro con criterio selectivo, podríamos tener la clave para tratamientos futuros", afirmó el experto.

(Editado en español por Patricia Avila)

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Reuters